LONDRES – Tesla se tourne vers le Mozambique pour un composant clé de ses batteries de voitures électriques dans le cadre de ce que les analystes considèrent comme un accord unique en son genre conçu pour réduire sa dépendance à l’égard de la Chine pour le graphite.

La société d’Elon Musk a signé le mois dernier un accord avec l’Australien Syrah Resources, qui exploite l’une des plus grandes mines de graphite au monde dans ce pays d’Afrique australe. Il s’agit d’un partenariat unique entre un constructeur de véhicules électriques et un producteur du minéral clé des batteries lithium-ion. La valeur de la transaction n’a pas été dévoilée.

Tesla achètera le matériau à l’usine de traitement de la société à Vidalia, en Louisiane, qui s’approvisionne en graphite dans sa mine de Balama, au Mozambique. Le constructeur de voitures électriques basé à Austin, au Texas, prévoit d’acheter 80% de ce que l’usine produit – 8 000 tonnes de graphite par an – à partir de 2025, selon l’accord. Syrah doit prouver que le matériau répond aux normes de Tesla.

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L’accord fait partie du plan de Tesla visant à augmenter sa capacité à fabriquer ses propres batteries afin de réduire sa dépendance vis-à-vis de la Chine, qui domine les marchés mondiaux du graphite, a déclaré Simon Moores du fournisseur de renseignements matériels et de données sur les batteries basé au Royaume-Uni, Benchmark Mineral. Intelligence. .

« Cela commence par le haut avec la géopolitique », a déclaré Moores. « Les États-Unis veulent créer suffisamment de capacité à l’échelle nationale pour pouvoir construire (des batteries lithium-ion) aux États-Unis. Et cet accord permettra à Tesla de s’approvisionner en graphite indépendamment de la Chine. »

Moores a déclaré que la fabrication des batteries aux États-Unis réduirait certaines des questions auxquelles Tesla est confrontée au sujet de ses liens avec la Chine, où il existe des problèmes environnementaux dans certaines mines. Le constructeur automobile a également installé une salle d’exposition dans la région du Xinjiang, où des responsables chinois sont accusés de travail forcé et d’autres violations des droits de l’homme contre des minorités ethniques majoritairement musulmanes.

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L’industrie des batteries a été confrontée à une pénurie de graphite ces derniers mois, a déclaré Moores. Le graphite stocke le lithium à l’intérieur d’une batterie jusqu’à ce qu’il soit nécessaire pour générer de l’électricité en se décomposant en ions et électrons chargés.

Cela survient lorsque tous les grands constructeurs automobiles se précipitent pour se lancer dans des véhicules électriques au milieu des inquiétudes concernant le changement climatique.

Tesla produit près d’un million de voitures électriques par an, et obtenir suffisamment de batteries est sa plus grande contrainte, a déclaré Moores.

« Ils ont augmenté leur capacité de production de batteries », a-t-il déclaré, mais « ils ne peuvent toujours pas obtenir suffisamment de batteries ».

Une nouvelle usine de batteries que l’entreprise construit dans sa nouvelle ville natale d’Austin, au Texas, lui permettra de se rapprocher de l’autosuffisance, mais Moores a déclaré qu’elle achetait toujours des batteries à d’autres fabricants, « et cela ne changera pas au cours de cette décennie. . « 

Par exemple, Tesla a conclu un accord avec Panasonic pour produire des cellules de batterie dans l’usine de batteries du constructeur automobile près de Reno, au Nevada.

L’accord avec Syrah fait partie d’un effort plus large des constructeurs automobiles pour garantir des matières premières relativement rares pour les batteries alors que la demande de véhicules électriques devrait augmenter, a déclaré Sam Abuelsamid, analyste principal de la mobilité électrique pour Guidehouse Insights.

L’accord rapproche également le graphite traité en Louisiane des usines américaines de Tesla.

« La pandémie nous a fait remarquer que nous avons ces longues, longues, longues chaînes d’approvisionnement et qu’il ne faut pas longtemps pour perturber une chaîne d’approvisionnement », a déclaré Donald Sadoway, professeur de chimie des matériaux au Massachusetts Institute of Technology. « Quelqu’un pourrait soudainement dire: » Nous allons augmenter les prix « ou » Nous refuserons de l’expédier « . »

Il est peu probable que l’accord entre Tesla et Syrah dérange le gouvernement chinois car la Chine a de nombreux marchés pour son graphite, y compris l’augmentation de la production nationale de véhicules électriques, a déclaré Abuelsamid.

La Chine, cependant, est le plus grand marché mondial de Tesla. Il possède une usine géante près de Shanghai et vend environ 450 000 véhicules par an, contre environ 350 000 aux États-Unis, a déclaré Abuelsamid.

Pour la société minière australienne, l’accord est « crucial » car elle a un acheteur non chinois pour son produit en graphite, a déclaré Moores.

La mine de graphite Syrah dans la province la plus septentrionale du Mozambique, Cabo Delgado, est l’une des plus grandes au monde, avec une capacité de production de 350 000 tonnes de graphite en paillettes par an.

Cabo Delgado a subi ces dernières années des violences de la part d’extrémistes islamistes, une insurrection qui s’est récemment propagée à l’intérieur des terres depuis les zones côtières jusqu’à la province voisine de Niassa.

La mine est située sur la route principale reliant les provinces de Cabo Delgado et Niassa, une artère qui a été récemment rénovée par un entrepreneur chinois. Lors d’une cérémonie de réouverture de la route en décembre, le président Filipe Nyusi a appelé à la vigilance pour s’assurer que la route n’est pas utilisée par les insurgés.