Badri Ibrahim est un dessinateur soudanais et fondateur de l’empire Abbas Comics. Ses bandes sont fantaisistes et irrévérencieuses, se moquant de l’armée soudanaise et encourageant l’activisme civique. Un personnage récurrent est un chat malheureux mais sage appelé Ghadanfar, une sorte de Garfield rencontre le protagoniste de Snoopy, qui se retrouve du mauvais côté des malentendus avec les félins et les humains voisins. Tout est rendu dans un dialecte familier et est sec, drôle et souvent poignant. La bande dessinée est devenue si populaire qu’Ibrahim est régulièrement chargé de faire des travaux privés, dépeignant Ghadanfar sous différentes formes, par exemple en tant que marié timide sur une carte d’invitation de mariage.

La majeure partie de ce travail provient de Facebook, où ses bandes dessinées comptent environ 19 000 abonnés. « Je gère la page depuis environ un an », explique Ibrahim. À ce moment-là, il était devenu une communauté à part entière et n’a plus besoin de passer beaucoup de temps à l’entretenir. Pendant la période de lancement, Ibrahim a passé beaucoup de temps à « publier régulièrement et à interagir avec les commentaires » et aussi à « publier la page à tous ceux que je connais ». Le travail indépendant est venu à travers ces commentaires. « Les gens et les entreprises m’ont envoyé un message à travers la page, à la recherche d’un artiste. Parfois, ils demandent qu’un de mes personnages de bandes dessinées soit utilisé pour un produit. » Il ne peut pas imaginer comment sa carrière artistique aurait commencé sans Facebook.

Le réseau social a deux avantages pour les entreprises : pas seulement en Afrique, mais pour tous les marchés émergents. Le premier est la facilité d’accès. « Tout le monde a Facebook », me dit Ibrahim depuis son studio à Khartoum, où il travaille encore tard le soir. « Tout le monde sait comment l’utiliser. La plupart de mon public est au Soudan et ils peuvent facilement partager mon contenu. « Le deuxième avantage est sa fonction d’analyse. Ibrahim peut voir qui partage son contenu et comment il se propage et prendre des décisions sur la façon de développer son entreprise. Mais, pour beaucoup personnes, Facebook est non seulement indispensable mais inévitable.

Dans toute l’Afrique, Facebook est Internet. Les entreprises et les consommateurs en dépendent fortement car l’accès à l’application et au site est gratuit sur de nombreux réseaux de télécommunications africains, ce qui signifie qu’aucun crédit téléphonique n’est requis pour l’utiliser. En 2015, Facebook a lancé Free Basics, un service Internet qui donne aux utilisateurs un accès sans crédit à la plateforme. Conçu pour fonctionner sur les téléphones portables à bas prix, qui constituent la grande majorité des appareils sur le continent, il propose un format limité, sans contenu audio, photo et vidéo. Au cours des cinq dernières années, Free Basics a été lancé dans 32 pays africains. L’ambition de Facebook ne s’arrête pas là. Là où il n’y a pas de fournisseur de télécommunications avec qui s’associer ou là où l’infrastructure est rare, l’entreprise a développé des satellites qui peuvent diffuser l’accès à Internet dans les régions éloignées. Ce plan a toutefois été retardé en 2016, lorsqu’une fusée propulsée par SpaceX d’Elon Musk a explosé, détruisant un satellite embarqué AMOS-6 que Facebook avait l’intention de lancer et, à travers lui, louant une connectivité internet en partenariat avec Eutelsat, un satellite français. entreprise.

L’accès à Internet en Afrique se fait principalement via les téléphones portables ; seuls 8 % environ des ménages africains possèdent un ordinateur, tandis que la possession d’un téléphone est d’environ 50 %. La moitié des mobiles sont en ligne, mais pas via des forfaits payants. La plupart des utilisateurs de données paient au fur et à mesure et possèdent parfois plusieurs sims pour basculer entre des forfaits abordables. Lorsque les données qu’ils ont achetées sont épuisées, Facebook est toujours là.

Les utilisateurs occidentaux suppriment leurs comptes pour diverses raisons, notamment le dossier de confidentialité de la plate-forme, sa contribution à la volatilité politique en concevant des algorithmes qui privilégient les désaccords et les frictions, et son expérience utilisateur obsolète. Les jeunes utilisateurs préfèrent un contenu plus court et transitoire, comme sur TikTok, Instagram et Snapchat. Selon le témoignage de la lanceuse d’alerte Frances Haugen au Sénat américain, l’entreprise est consciente de sa croissance stagnante dans certains endroits et de certaines données démographiques. « Facebook comprend que s’ils veulent que l’entreprise se développe, ils doivent trouver de nouveaux utilisateurs », a-t-il déclaré aux sénateurs. Un document interne de Facebook fait référence à une baisse du nombre d’utilisateurs plus jeunes dans les « économies plus développées ». De la même manière que les compagnies de tabac ont migré leurs efforts vers les marchés émergents une fois que le potentiel ailleurs a été diminué par les poursuites judiciaires, les réglementations et la sensibilisation, Facebook se concentre sur de nouveaux pâturages.

En 2020, lorsque la pandémie a commencé, j’ai constaté que mes déplacements sur le continent africain étaient limités pendant des mois, par exemple en Égypte lors d’une fermeture d’aéroport et d’un couvre-feu sévère au coucher du soleil. Mon compte Facebook, vestige de la jeunesse et des anciennes habitudes en ligne, est devenu indispensable si je voulais contacter des entreprises, trouver des numéros de téléphone, commander de la nourriture et même rechercher des conseils pour protéger les vaccins. Les liens que j’ai suivis se sont inévitablement retrouvés dans des variantes d’une page « Rejoindre Facebook pour commenter / envoyer un message / contacter ». Finalement, j’ai réactivé mon compte à contrecœur.

La chronologie sur laquelle je suis retournée était une Marie Céleste virtuelle, un fouillis de messages d’amis et de parents qui avaient également quitté le site depuis un certain temps, mais n’avaient jamais pris la peine de supprimer leurs comptes, qui étaient devenus la proie des virus et du phishing. Cependant, Facebook est rapidement devenu mon application de médias sociaux la plus utilisée.

Mona Amin a vécu la même expérience. Lorsqu’elle a déménagé des États-Unis au Kenya en 2017, Facebook était inévitable. S’installer dans un nouveau pays qui n’avait pas l’infrastructure à laquelle elle était habituée signifiait que tout, de la recherche de logements à louer à l’achat de meubles, se faisait via Facebook. Pour quelqu’un dont la dernière interaction sur Facebook était d’aimer les photos des gens d’une soirée, la nouvelle interface était écrasante et encombrée. « Je ne savais même plus comment m’en servir », dit-il. « Mais c’est utile et il y a encore beaucoup de monde. Ou ils se sont mis ensemble. »

Pour les utilisateurs dans des économies instables avec des chaînes d’approvisionnement brisées, Facebook n’est pas seulement utile, il est vital. Balqees Awad vit dans une partie reculée de la capitale soudanaise Khartoum, une ville qui a connu une instabilité politique et des pénuries de nourriture et de carburant au cours des trois dernières années. Un groupe Facebook fermé en particulier était une bouée de sauvetage, l’aidant à obtenir du pain et de l’essence. « Lorsqu’une boulangerie reçoit une livraison de pain ou un ravitaillement en essence, quelqu’un publie toujours quelque chose dans le groupe. Ils nous disent aussi quand il y a une présence policière accrue dans certaines régions. Les patrouilles de sécurité arrêtent parfois des personnes sans raison et les extorquent ou les arrêtent. » Les membres sont contrôlés avant d’être autorisés à entrer dans le groupe pour s’assurer qu’ils sont des sources d’informations fiables et ne recueillent pas d’informations à signaler aux forces de sécurité et de police nerveuses. .

Awad achète ses données, comme il achète presque tout le reste, y compris la nourriture, l’électricité et le gaz, en petites quantités prépayées. Il ne paie pas une seule facture à la fin du mois en dehors du loyer. « La ‘petite petite économie' » c’est comme ça que nous l’appelons « , explique Nanjala Nyabola, écrivain et avocate du Kenya. Cela décrit la » économie kadogo « au Kenya, où les marchandises sont vendues dans la plus petite unité possible: une banane, un morceau de pain, une once de farine, un mégaoctet à la fois. Petite est la façon dont cela doit être pour une grande partie de l’Afrique subsaharienne, non seulement pour faciliter la budgétisation, mais parce qu’une grande partie de la population n’a pas de banque, donc les prélèvements automatiques requis pour les services téléphoniques sous contrat ne sont pas une option.

Mais, même lorsque les marchés sont plus sophistiqués, Facebook maintient toujours une forte emprise sur les entrepreneurs et les utilisateurs. Amina Rashad dirige Glow, une entreprise basée au Caire qui propose des repas sains, des programmes de nutrition et des jus de fruits. Il a lancé l’entreprise depuis son domicile en 2017 et a simultanément créé une page Facebook et Instagram. « C’est ce qui a fait mon business », dit-il. « C’est ma boutique virtuelle depuis si longtemps. » Il a pris les commandes via la messagerie Facebook et un widget WhatsApp intégré à la page Facebook et Instagram. Une fois que l’entreprise a décollé, elle a pu diversifier la façon dont elle recevait les commandes en créant un site Web et une application, qui acceptent les commandes et les paiements. Une clientèle aisée signifie que vos clients sont plus susceptibles d’utiliser une banque. L’infrastructure de commerce électronique de l’Égypte s’est développée rapidement au cours de la dernière décennie, en particulier dans le secteur de la livraison de nourriture et d’épicerie, ce qui aide la classe moyenne croissante de la capitale à gagner du temps et à gagner du temps dans une ville tentaculaire densément peuplée et congestionnée par le trafic.

Mais il existe encore des limitations qui renvoient Rashad aux réseaux sociaux, où les commandes sont prises manuellement et payées à la livraison. Le site Web et le système de paiement des applications de l’entreprise sont hébergés sur une plate-forme partagée, plutôt que sur une plate-forme propriétaire, un arrangement commun qui convient à une entreprise en pleine croissance. Mais, malgré le volume de commandes provenant désormais du site Web et le coût relativement faible de l’automatisation des paiements, les plateformes partagées ont moins de contrôle lorsque les choses tournent mal, comme les serveurs des fournisseurs qui tombent en panne ou lorsqu’un site a besoin d’une maintenance urgente. « Il y a un élément hautement personnalisé dans le produit », déclare Rashad, il est donc heureux de rester dans un écosystème de commande moins anonyme, « afin que nous puissions revenir en arrière et vérifier les détails, répondre aux questions, vérifier les allergies. »

Facebook présente ses initiatives Internet gratuites en Afrique comme de la philanthropie, mais elles sont également susceptibles d’être un moyen pour l’entreprise de se repositionner, car les utilisateurs se déconnectent en Occident et se connectent ailleurs. Il y a une prise de conscience croissante dans le Sud global que les ouvertures de Facebook pourraient avoir des implications sinistres. Free Basics a été effectivement interdit en Inde en 2016 après que l’initiative a violé les règles de la neutralité du net, le principe selon lequel tous les contenus et applications doivent être activés par les fournisseurs de services Internet. Selon les recherches de Global Voices, les actions de Facebook constituent un « colonialisme numérique », où « il construit ce petit réseau qui transforme l’utilisateur en un consommateur principalement passif de contenu d’entreprise principalement occidental ».

Ces consommateurs ne sont pas toujours passifs. La concentration des utilisateurs sur Facebook dans certains pays africains a eu des résultats positifs en termes de facilitation de la liberté d’expression et de l’activisme civique dans les pays où les régimes oppressifs ont une emprise étroite sur l’espace public. « Je n’ai aucun doute », dit Nyabola, « que les réseaux sociaux ont été utiles pour le discours et l’organisation politiques dans les pays où il n’y a pas de liberté d’expression ». Après un coup d’État militaire au Soudan en octobre dernier, l’armée a fermé les services Internet, mais certains utilisateurs ont quand même réussi à trouver un moyen de diffuser les manifestations sur Facebook. Alors que je parlais du coup d’État et de ses conséquences, je me suis retrouvé, une fois de plus, à me familiariser avec les fonctionnalités de Facebook.

L’abandon de la retenue par la plateforme signifie que les milices armées et les régimes autoritaires abusent également de la plateforme à leurs propres fins de propagande, sans parler des trolls et des attaques personnelles qui se produisent, comme partout. CNN a rapporté en octobre de l’année dernière que Facebook savait qu’il était utilisé pour inciter à la violence en Éthiopie et n’a pas agi. Il y avait aussi un « manque d’investissement dans la langue, dans la compréhension du contexte local », dit Nyabola. « Le bureau Afrique de Facebook a ouvert ses portes en 2015. Les premiers modérateurs de contenu en langue amharique ont été embauchés en 2019. Ce n’est pas rien que moins de 100 personnes travaillent sur la modération de contenu en Éthiopie. » Et l’amharique n’est qu’une des plus de 80 langues parlées en Éthiopie.

Alors que Facebook en Afrique reste largement incontrôlé, l’avantage de la plateforme pour les sans-voix sera étouffé par ceux qui sont plus forts et plus puissants. Pendant ce temps, pour les petites entreprises et les utilisateurs, Facebook est inévitable. L’entreprise se bat peut-être pour sa vie en Occident alors que les exigences réglementaires augmentent et assombrissent ses perspectives. Mais en Afrique et dans d’autres régions du sud du monde, l’influence économique, politique et sociale de Facebook lui garantit presque une seconde vie.