Le projet Iris pourrait voir Google affronter Meta et Apple dans les prochaines guerres de casques

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20 janvier 2022, 11 h 59 HNE

Meta est peut-être la société la plus bruyante qui fabrique du matériel AR et VR. Microsoft a HoloLens. Apple travaille également sur quelque chose. Mais ne comptez pas Google.

Le géant de la recherche a récemment commencé à travailler sur un casque AR, au nom de code interne Project Iris, qu’il espère expédier en 2024, selon deux personnes proches du projet qui ont demandé l’anonymat pour s’exprimer sans l’autorisation de l’agence du projet. Comme les prochains écouteurs Meta et Apple, l’appareil de Google utilise des caméras orientées vers l’extérieur pour mélanger CGI avec un flux vidéo du monde réel, créant une expérience de réalité mixte plus immersive que les lunettes AR existantes d’artistes du calibre de Snap et Magic Leap. Les premiers prototypes développés dans une installation de la région de la baie de San Francisco ressemblent à une paire de lunettes de ski et ne nécessitent pas de connexion branchée sur une source d’alimentation externe.

Le casque de Google en est encore à ses débuts sans stratégie de mise sur le marché clairement définie, ce qui indique que l’année cible 2024 pourrait être plus ambitieuse que gravée dans le marbre. Le matériel est alimenté par un processeur Google personnalisé, comme son tout nouveau smartphone Google Pixel, et fonctionne sur Android, bien que des annonces d’emploi récentes indiquent qu’un système d’exploitation unique est en préparation. Compte tenu des limitations de puissance, la stratégie de Google consiste à utiliser ses centres de données pour restituer à distance certains graphiques et les diffuser sur le casque via une connexion Internet. On m’a dit que l’équipe Pixel était impliquée dans certaines pièces matérielles, mais on ne sait pas si les écouteurs seront finalement de marque Pixel. Le nom Google Glass est presque certainement hors de question, grâce au contrecoup initial (rappelez-vous « Glasshole ? ») Et au fait qu’il existe toujours techniquement en tant que produit d’entreprise.

Le projet Iris marque le retour à une catégorie de matériel où Google a une histoire longue et mouvementée. Tout a commencé avec les débuts retentissants et malheureux de Google Glass en 2012. Et puis un effort pluriannuel pour vendre des casques VR s’est discrètement estompé en 2019. Depuis lors, Google est resté remarquablement silencieux sur ses aspirations matérielles dans l’espace, choisissant plutôt de se concentrer sur des logiciels comme Lens, son moteur de recherche visuel et les directions AR dans Google Maps. Pendant ce temps, Mark Zuckerberg a parié son entreprise sur AR et VR, embauchant des milliers et renommant de Facebook à Meta. « Metaverse » est devenu un mot à la mode inévitable. Et Apple prépare son casque de réalité mixte dès la sortie de cette année.

Le projet Iris est un secret bien gardé au sein de Google, caché dans un bâtiment qui nécessite un accès spécial par carte-clé et des accords de non-divulgation. L’équipe principale travaillant sur le casque compte environ 300 personnes et Google prévoit d’en embaucher des centaines d’autres. L’exécutif qui supervise l’effort est Clay Bavor, qui relève directement du PDG Sundar Pichai et dirige également Project Starline, une cabine de chat vidéo à très haute résolution qui a été démontrée l’année dernière.

Si Starline est une indication, Project Iris pourrait être une merveille technique. Les personnes qui ont essayé Starline disent que c’est l’une des démos technologiques les plus impressionnantes de tous les temps. Sa capacité à recréer avec qui vous discutez en 3D est soi-disant hyper-réaliste. Lors d’un test de suivi oculaire avec des employés, Google a constaté que les gens se concentraient environ 15 % plus sur de qui ils parlaient en utilisant Starline qu’avec un appel vidéo traditionnel, et que le rappel de la mémoire était près de 30 % meilleur lorsqu’on lui demandait les détails de les conversations.