Grâce à l’échec du procès du système d’atterrissage humain (HLS) de la NASA de Blue Origin, SpaceX et l’agence spatiale ont finalement pu se remettre au travail le mois dernier.

Profitant de cela, les astronautes de la NASA et les responsables du programme Artemis ont récemment visité l’usine SpaceX et les rampes de lancement dans le sud du Texas, un énorme centre d’activité que la société a qualifié de Starbase. Ce faisant, outre les mises à jour de SpaceX et même des membres du public au cours des 6 à 9 derniers mois, les responsables de la NASA ont finalement pu se renseigner de près sur les progrès de SpaceX alors que l’agence spatiale était temporairement contrainte d’arrêter tout travail sur HLS. .

Si certains aspects de la progression de SpaceX vers les vols d’essai orbitaux de Starship ont été entravés par l’asymétrie entre les différents programmes, à savoir la préparation de Super Heavy et le site de lancement orbital de Starbase, SpaceX a néanmoins fait des progrès impressionnants en moins d’un an. Au début de 2021, le seul site de lancement orbital de Starbase était en fait une parcelle d’argile et une fraction de la monture de lancement, cette dernière construite bien avant le reste de la plate-forme. Moins d’un an plus tard, ce site de lancement orbital – qui comprend une tour de lancement de la taille d’un gratte-ciel, trois énormes flèches, peut-être la rampe de lancement la plus complexe de l’histoire des vols spatiaux et le plus grand parc de réservoirs cryogéniques jamais construit pour une fusée – c’est sur le point d’achèvement.

Il faudra probablement plusieurs semaines de travail à SpaceX pour terminer et qualifier les « baguettes » de la tour de lancement d’environ 146 m (~ 480 pieds) – des bras conçus pour soulever et éventuellement capturer des vaisseaux spatiaux et des boosters super lourds – et le bras oscillant à dégagement rapide. , qui alimente le vaisseau et aide à stabiliser la fusée. L’énorme réservoir de réservoirs du pad n’a pas encore été rempli de méthane liquide (LCH4).

Cependant, ce pétrolier est suffisamment complet – et rempli de centaines de réservoirs d’oxygène liquide et d’azote – pour commencer des tests de preuve cryogéniques approfondis avec Super Heavy Booster 4 (B4), le premier booster potentiellement adapté au vol de Starship. Cet essai a commencé le 17 décembre et un deuxième essai cryogénique a suivi le 21 décembre. Le 22, SpaceX a continué d’élargir l’ambition de ses tests de rappel et a rempli le Super Heavy B4 plus que tout booster précédent, le chargeant de deux à trois mille tonnes (4,4 M-6,6 Mlb) de liquide cryogénique en environ deux heures. Il y a des signes que la majeure partie de ce liquide était en fait de l’oxygène liquide (LOx) – l’oxydant du Starship sera rempli avant le lancement – et les deux côtés du réservoir étaient visiblement actifs.

En d’autres termes, une fois que SpaceX est sûr que le pétrolier est sûr pour stocker du méthane liquide, les premiers tests généraux humides Super Heavy et les tests de tir statique, qui simulent finalement la pleine poussée juste avant le décollage, pourraient presque commencer immédiatement. Une fois que les trois bras de la tour seront au moins partiellement fonctionnels, SpaceX pourra également installer un vaisseau spatial au sommet de Super Heavy pour la deuxième fois et tester pour la première fois un lanceur Starship à deux étages entièrement intégré, ouvrant la voie à une première tentative lancer à vitesse orbitale dès que la FAA accorde une licence.

Bien que SpaceX n’ait pas techniquement commencé à construire un prototype de l’atterrisseur Starship Moon actuel qui ramènera les humains sur la surface lunaire, chaque vaisseau spatial Super Heavy et booster qu’il construit et teste est la base de conception de cette variante habitée, tout comme la flotte. .de boosters et de vaisseaux qui seront nécessaires pour le propulser en orbite. Apparemment, Starship S20 – le premier prototype de classe orbitale achevé – a réussi tous les tests lancés contre lui et est prêt pour la première tentative de lancement à vitesse orbitale du programme. Si la vitesse des tests récents se poursuit, Super Heavy Booster 4 n’est peut-être pas loin derrière.

La délégation Artemis de la NASA visite l’usine et la rampe de lancement de SpaceX