Un lancement de fusée SpaceX jeudi a transporté trois petits satellites de fabrication sud-africaine qui aideront à surveiller les eaux sud-africaines contre les opérations de pêche illégales.

Produits à l’Université de technologie de Cape Peninsula, les satellites pourraient également être utilisés pour aider d’autres pays africains à protéger leurs eaux côtières.

Le milliardaire en chef de SpaceX, Elon Musk, a fait voyager dans l’espace trois nanosatellites produits dans son Afrique du Sud natale.

La fusée Falcon de la société a été lancée depuis Cap Canaveral dans l’État américain de Floride avec 105 engins spatiaux à bord. Les trois satellites sud-africains ont été déployés avec succès.

Cette mission, connue sous le nom de Transporter 3, fait partie du programme de covoiturage de SpaceX qui a mis plus de 220 petits satellites en orbite lors de deux versions précédentes.

Les trois nanosatellites sud-africains de ce voyage ont été conçus au Centre d’innovation spatiale en Afrique de l’Université de technologie de Cape Peninsula.

Le vice-chancelier de l’institut pour la recherche, la technologie et l’innovation, le professeur David Phaho, a déclaré que cela « marque un bond en avant dans la capacité de l’Afrique du Sud à participer au secteur spatial ». Comme vous pouvez l’imaginer, la question de « l’économie océanique est devenue d’actualité à l’échelle mondiale ». Et le fait que nous ayons développé cette capacité en Afrique du Sud et que nous lancions ces (sic) satellites contribuera grandement à améliorer notre capacité à surveiller nos côtes et à développer notre économie ».

Phaho note que l’université se prépare à lancer ces satellites, collectivement connus sous le nom de MDASat-1, avec un lancement de satellite plus tôt en 2018.

«Ces trois satellites, il y avait un précurseur de cette constellation actuelle de trois satellites. Zcube2 est le nano satellite le plus avancé développé sur le continent africain et a été lancé en décembre 2018, ils font donc essentiellement partie intégrante de ce développement. Et ce sont probablement les nanosatellites les plus avancés développés sur le continent africain », a déclaré Phaho.

Stephen Cupido a étudié au centre spatial et a obtenu son diplôme en 2014. Aujourd’hui, il travaille ici en tant qu’ingénieur logiciel et souligne que « cela a été un voyage, ça a été fantastique, des hauts et des bas, mais c’est définitivement un succès aujourd’hui. Rien que de tout préparer pour aujourd’hui, c’était une grosse pression ».

Et l’interaction avec SpaceX était délicate, dit-il en riant, « mais c’est nécessaire. Nous mettons des objets dans l’espace et l’espace est pour tout le monde, nous devons le garder en sécurité pour tout le monde afin que nous comprenions la paperasserie impliquée mais nous avons tous l’information à travers eux. Ils lancent notre satellite, donc tout est en ordre ».

L’université a déboursé près de 260 000 dollars pour s’assurer un siège sur le vaisseau spatial SpaceX. Il dit espérer poursuivre la relation avec la société d’Elon Musk.