Mis à jour à 13 h 20, heure de l’Est, avec l’identité cubesat remanifestée.

WASHINGTON – Un remorqueur Sherpa a été retiré d’une prochaine mission de partage de véhicules SpaceX après que son système de propulsion a développé une fuite, forçant Spaceflight à trouver de nouveaux manèges pour 10 cubesats.

Spaceflight a déclaré le 21 décembre qu’après avoir intégré son véhicule Sherpa-LTC à l’équipement SpaceX pour la mission Transporter-3 dont le lancement est prévu à la mi-janvier, les techniciens ont découvert une fuite du système de propulsion du Sherpa. Ce système de propulsion, fourni par Benchmark Space Systems, venait d’être installé et alimenté avant l’intégration.

« Pour le moment, nous pensons qu’il n’y a pas de dommages aux engins spatiaux des clients ou de problèmes de sécurité, mais il s’agit d’un développement important », a déclaré la société. « Par prudence, nous avons décidé de ne pas faire voler le Sherpa-LTC1 lors de notre mission SXRS-6. »

Jodi Sorensen, porte-parole de Spaceflight, a déclaré que la fuite avait été découverte le 21 décembre. Le Sherpa a été retiré du matériel de lancement de SpaceX et sera renvoyé à l’installation Spaceflight à Auburn, Washington pour analyse. « Nous continuerons à travailler en étroite collaboration avec Benchmark pour découvrir la cause profonde de la perte, mais à ce stade, il n’y a rien de définitif », a-t-il déclaré.

La fuite a été découverte le jour même où Benchmark a annoncé que ses propulseurs avaient été installés sur le Sherpa et alimentés. Les propulseurs Halcyon Avant utilisent des propulseurs au peroxyde et aux hydrocarbures hautement testés qui offrent des performances similaires aux systèmes utilisant un mélange d’hydrazine et d’oxydes d’azote, ont déclaré les responsables de la société, sans les défis de gestion de ces propulseurs toxiques.

Les propulseurs Halcyon Avant installés sur Sherpa-LTC1 sont les premiers à aller dans l’espace après avoir terminé des tests au sol. Un porte-parole de la société a posé des questions sur la fuite à Spaceflight.

Le retrait du Sherpa du lancement du Transporter-3 affecte 10 cubesats qui auraient été déployés à partir de celui-ci. Trois satellites radar à synthèse d’ouverture plus grands, deux de Capella Space et un d’Umbra, sont connectés à différents ports de l’adaptateur de charge utile Falcon 9 et continueront de voler dans le cadre de la mission SXRS-6, a déclaré Spaceflight.

Les satellites concernés comprennent quatre cubesats Kleos Space appelés Patrol Missions par la société. Cet ensemble de cubesat, son troisième cluster de cubesat, est conçu pour la géolocalisation par radiofréquence. Lynk Global a installé son premier satellite commercial, Lynk Tower 1, sur le Sherpa alors que la société commence à déployer ses services de téléphonie par satellite.

La mission Low-Latitude Ionosphere / Thermosphere Enhancements in Density de la NASA, ou LLITED, comprend deux cubesats de 1,5 unité développés par The Aerospace Corporation pour étudier les aspects de l’atmosphère nocturne élevée. Cette mission visait à utiliser le système de propulsion du Sherpa, en manœuvrant sur une orbite inférieure pour libérer ces cubes.

Le Centre tchèque de recherche aérospatiale et le fabricant de petits satellites Spacemanic pilotaient les cubes à trois unités de VZLUSAT-2 pour démontrer les technologies d’une future constellation de satellites tchèques. La société allemande Space Products and Innovation avait SPiN-1, un cubesat de démonstration technologique à une unité. La Portland State Aerospace Society a OreSat0, un cubesat à une unité construit par des étudiants à l’aide de technologies open source.

Spaceflight dit qu’il travaille à re-manifester ces satellites sur plus de lancements. « Ne ménageant aucun effort, nous faisons de notre mieux pour leur trouver les sauts le plus rapidement possible », a déclaré Sorensen. Il a déclaré plus tard que Spaceflight avait travaillé avec un autre intégrateur de charge utile pour re-manifester un satellite, VZLUSAT-2, sur Transporter-3.