Par TOM KRISHER et STEFANIE DAZIO | The Associated Press

DETROIT – Les procureurs californiens ont déposé deux accusations de meurtre sur la route contre le conducteur d’un pilote automatique Tesla qui a allumé un feu rouge, s’est écrasé dans une autre voiture et a tué deux personnes en 2019.

L’accusé semble être la première personne à être inculpée d’un crime aux États-Unis pour un accident mortel impliquant un automobiliste utilisant un système de conduite partiellement automatisé. Les procureurs du comté de Los Angeles ont déposé les allégations en octobre, mais elles n’ont été révélées que la semaine dernière.

Le chauffeur, Kevin George Aziz Riad, 27 ans, a plaidé non coupable. Riyad, chauffeur de limousine, est en liberté sous caution tant que l’affaire est pendante.

L’utilisation abusive du pilote automatique, qui peut contrôler la direction, la vitesse et le freinage, s’est produite à de nombreuses reprises et fait l’objet d’une enquête par deux agences fédérales. Le dépôt d’accusations dans l’accident de Californie pourrait alerter les conducteurs utilisant des systèmes tels que le pilote automatique qu’ils ne peuvent pas compter sur eux pour contrôler les véhicules.

Les accusations criminelles ne sont pas les premières à impliquer un système de conduite automatisé, mais elles sont les premières à impliquer une technologie de conduite largement utilisée. Les autorités de l’Arizona ont déposé une plainte pour homicide involontaire coupable en 2020 contre un chauffeur qu’Uber a embauché pour participer aux tests d’un véhicule entièrement autonome sur la voie publique. Le véhicule Uber, un SUV avec un conducteur de secours humain à bord, a heurté et tué un piéton.

En revanche, le pilote automatique et d’autres systèmes d’assistance à la conduite sont largement utilisés sur les routes du monde entier. On estime qu’environ 765 000 véhicules Tesla en sont équipés rien qu’aux États-Unis.

Dans l’accident de Tesla, la police a déclaré qu’une Model S se déplaçait à grande vitesse lorsqu’elle a quitté une autoroute et a brûlé un feu rouge dans la banlieue de Los Angeles à Gardena et a heurté une Honda Civic à une intersection le 29 décembre 2019. Deux personnes qui étaient dans la Civic, Gilberto Alcazar Lopez et Maria Guadalupe Nieves-Lopez sont morts sur le coup. Riyad et une femme à Tesla ont été hospitalisées pour des blessures non mortelles.

Les actes d’accusation ne mentionnent pas le pilote automatique. Mais la National Highway Traffic Safety Administration, qui a envoyé des enquêteurs sur l’accident, a confirmé la semaine dernière que le pilote automatique était utilisé sur la Tesla au moment de l’accident.

L’avocat de la défense de Riyad n’a pas répondu aux demandes de commentaires la semaine dernière et le bureau du procureur du comté de Los Angeles a refusé de discuter de l’affaire. L’audience préliminaire à Riyad est fixée au 23 février.

La NHTSA et le National Transportation Safety Board ont examiné l’utilisation abusive généralisée du pilote automatique par les conducteurs, dont la sécurité et la négligence excessives ont été accusées de multiples accidents, y compris des décès. Dans un rapport d’incident, le NTSB a qualifié son utilisation abusive de « complaisance de l’automatisation ».

L’agence a déclaré que lors d’un accident survenu en 2018 à Culver City, en Californie, dans lequel une Tesla avait heurté un camion de pompiers, la conception du système de pilote automatique avait « permis au conducteur de se désengager de la conduite ». Personne n’a été blessé dans cet accident.

En mai dernier, un Californien a été arrêté après que des agents ont remarqué que sa Tesla se déplaçait sur une autoroute avec l’homme sur le siège arrière et personne au volant.

Les Teslas qui avaient un pilote automatique en cours d’utilisation ont également heurté une barrière d’autoroute ou des semi-remorques qui traversaient des routes. La NHTSA a envoyé des équipes d’enquête sur 26 incidents impliquant un pilote automatique depuis 2016, avec au moins 11 décès.

Des messages ont été laissés pour demander des commentaires à Tesla, qui a dissous son service des relations avec les médias. Depuis le début des plantages du pilote automatique, Tesla a mis à jour le logiciel pour tenter de rendre les abus des conducteurs plus difficiles. Il visait également à améliorer la capacité du pilote automatique à détecter les véhicules d’urgence.

La société a déclaré que le pilote automatique et un système « Full Self-Driving » plus sophistiqué ne peuvent pas conduire seuls et que les conducteurs doivent faire attention et être prêts à réagir à tout moment. Le « Full Self-Driving » a été testé par des centaines de propriétaires de Tesla sur la voie publique aux États-Unis.

Bryant Walker Smith, professeur de droit à l’Université de Caroline du Sud qui étudie les véhicules automatisés, a déclaré qu’il s’agit du premier cas américain à sa connaissance dans lequel de graves accusations criminelles ont été déposées dans un accident mortel impliquant un système d’aide à la conduite partiellement automatisé. Tesla, a-t-il dit, pourrait être « criminellement, civilement ou moralement coupable » s’il s’avère qu’il a mis une technologie dangereuse dans la rue.

Donald Slavik, un avocat du Colorado qui a été consultant dans des poursuites en technologie automobile, dont de nombreuses contre Tesla, a déclaré qu’il n’était pas non plus au courant d’accusations de crime antérieures déposées contre un conducteur américain qui utilisait la technologie de conduite partiellement automatisée impliquée dans un accident mortel. .

Les familles Lopez et Nieves-Lopez ont poursuivi Tesla et Riyad dans des poursuites distinctes. Ils ont dénoncé la négligence de Riyad et accusé Tesla de vendre des véhicules défectueux pouvant accélérer brusquement et dépourvus d’un système de freinage d’urgence automatique efficace. Un essai conjoint est prévu mi-2023.

La famille de Lopez, dans des documents judiciaires, affirme que la voiture « a accéléré soudainement et involontairement à une vitesse excessive, dangereuse et incontrôlable ». La famille de Nieves-Lopez affirme en outre que Riyad était un conducteur dangereux, avec de multiples infractions de déplacement dans son dossier, et ne pouvait pas gérer la Tesla haute performance.

Par ailleurs, la NHTSA enquête sur une douzaine d’incidents au cours desquels un pilote automatique Tesla s’est écrasé sur plusieurs véhicules d’urgence stationnés. Dans les incidents faisant l’objet de l’enquête, au moins 17 personnes ont été blessées et une personne est décédée.

Interrogée sur les allégations d’homicide involontaire contre Riyad, l’agence a publié un communiqué indiquant qu’il n’y avait pas de véhicule à vendre qu’il puisse conduire seul. Et qu’une voiture utilise ou non un système partiellement automatisé, a déclaré l’agence, « chaque véhicule nécessite que le conducteur humain ait le contrôle à tout moment ».

La NHTSA a ajouté que toutes les lois des États tiennent les conducteurs humains responsables de la conduite de leurs véhicules. Bien que les systèmes automatisés puissent aider les conducteurs à éviter les accidents, a déclaré l’agence, la technologie doit être utilisée de manière responsable.

Rafaela Vasquez, la conductrice du véhicule d’essai autonome Uber, a été accusée en 2020 d’homicide involontaire coupable après que le SUV a tué par balle un piéton dans la banlieue de Phoenix en 2018. Vasquez a plaidé non coupable. Les procureurs de l’Arizona ont refusé de déposer une plainte pénale contre Uber.

Dazio a rapporté de Los Angeles. La chercheuse d’AP News, Rhonda Shafner à New York, a contribué à ce rapport.