Nous devrons attendre un peu plus longtemps pour que la fusée Starship Mars de SpaceX fasse ses débuts en orbite.

SpaceX visait à lancer Starship lors de son premier vol d’essai orbital en janvier ou février, à condition que la Federal Aviation Administration (FAA) des États-Unis conclue une évaluation environnementale programmatique (PEA) du site de lancement de la société dans le sud du Texas d’ici le 31 décembre comme prévu.

Mais ce délai ne s’applique plus. La FAA a annoncé mardi 28 décembre qu’elle avait reporté la publication du PEA final au 28 février, citant « le volume élevé de commentaires soumis sur le projet de PEA » et « les discussions et les efforts de consultation avec les parties consultatives ».

Photo: SpaceX soulève une énorme fusée Super Heavy sur la rampe de lancement

Les membres du public ont soumis plus de 18 000 commentaires sur le projet de PEA, qui a été publié le 17 septembre, ont écrit mardi des responsables de la FAA dans une mise à jour.

SpaceX développe Starship pour amener des personnes et des marchandises sur la lune, Mars et d’autres destinations dans l’espace lointain. La NASA s’est déjà inscrite pour une tournée, choisissant Starship comme premier atterrisseur lunaire habité pour le programme d’exploration lunaire Artemis de l’agence.

L’énorme véhicule est composé de deux éléments entièrement réutilisables : un propulseur de premier étage appelé Super Heavy et un vaisseau spatial de 50 m de haut appelé Starship. Les deux seront propulsés par le moteur Raptor de nouvelle génération de SpaceX – six pour Starship et environ 30 pour Super Heavy.

Le prototype de vaisseau spatial a déjà volé à environ 10 kilomètres de haut dans le ciel au-dessus de Starbase, l’installation SpaceX près du village de Boca Chica, dans le sud du Texas. Mais le prochain vol d’essai orbital sera une entreprise beaucoup plus ambitieuse, lançant un vaisseau spatial sur un Super Heavy pour la toute première fois.

Si tout se passe comme prévu, le Super Heavy tombera dans le golfe du Mexique peu après le décollage, tandis que le véhicule Starship effectuera une boucle autour de la Terre et tombera dans l’océan Pacifique au large de l’île hawaïenne de Kauai.

Nous pourrions voir ce lancement début mars, car SpaceX s’attend à être prêt lorsqu’il aura le feu vert. « L’approbation de la FAA est le moteur de la planification », a déclaré le fondateur et PDG de SpaceX, Elon Musk, via Twitter mercredi 29 décembre, en réponse à une question sur la date cible du vol d’essai.

Mike Wall est l’auteur de « Out There » (Grand Central Publishing, 2018 ; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou sur Facebook.

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Michael Wall est rédacteur spatial senior chez Space.com et a rejoint l’équipe en 2010. Il se concentre principalement sur les exoplanètes, les vols spatiaux et l’espace militaire, mais il est connu pour se mêler au rythme de l’art spatial. Son livre sur la recherche de vie extraterrestre, « Out There », a été publié le 13 novembre 2018. Avant de devenir écrivain scientifique, Michael a travaillé comme herpétologue et biologiste de la faune. Il est titulaire d’un doctorat en biologie évolutive de l’Université de Sydney, en Australie, d’un baccalauréat de l’Université de l’Arizona et d’un certificat d’études supérieures en rédaction scientifique de l’Université de Californie, Santa Cruz. Pour découvrir quel est son dernier projet, vous pouvez suivre Michael sur Twitter.

Michael Wall est rédacteur spatial senior chez Space.com et a rejoint l’équipe en 2010. Il se concentre principalement sur les exoplanètes, les vols spatiaux et l’espace militaire, mais il est connu pour se mêler au rythme de l’art spatial. Son livre sur la recherche de vie extraterrestre, « Out There », a été publié le 13 novembre 2018. Avant de devenir écrivain scientifique, Michael a travaillé comme herpétologue et biologiste de la faune. Il est titulaire d’un doctorat en biologie évolutive de l’Université de Sydney, en Australie, d’un baccalauréat de l’Université de l’Arizona et d’un certificat d’études supérieures en rédaction scientifique de l’Université de Californie, Santa Cruz. Pour découvrir quel est son dernier projet, vous pouvez suivre Michael sur Twitter.