Ce fut un mois mouvementé pour Elon Musk. L’homme le plus riche du monde et fondateur de Tesla et SpaceX a été nommé de manière controversée la personne de l’année par Time; Il s’est impliqué dans une querelle sur Twitter à propos de ses impôts avec un politicien qu’il a qualifié de « sénatrice Karen » et a eu une nouvelle coupe de cheveux bizarre après avoir rompu avec sa petite amie, la chanteuse pop Grimes.

Le mois prochain, cependant, ou peut-être quelques semaines plus tard, si les gremlins des vols spatiaux décident de jouer avec le calendrier de lancement, un résultat pourrait dépasser tout ce que Musk a fait auparavant.

Le premier lancement d’essai orbital du vaisseau spatial le plus grand et le plus puissant à avoir jamais quitté la Terre – l’énorme vaisseau spatial de SpaceX, depuis le siège de la base stellaire au Texas – est considéré par beaucoup comme un chemin de retour vers la lune pour la première fois en un demi-siècle et peut-être le premier véhicule à faire atterrir des humains sur Mars.

Le projet qui a commencé dans l’esprit hyperactif de Musk il y a plus de dix ans est aussi ambitieux que sa déclaration de cette semaine : « Je serais surpris si nous n’atterrissons pas sur Mars d’ici cinq ans. »

Starship sera le premier vaisseau spatial dans lequel tous les composants sont entièrement réutilisables, réduisant considérablement les coûts traditionnellement astronomiques des voyages spatiaux. Il dispose d’une capacité de ravitaillement en vol sans précédent, permettant des opérations plus fréquentes et plus efficaces.

En tant que visionnaire derrière le retour des vols spatiaux humains depuis le sol américain l’année dernière pour la première fois depuis le retrait de la flotte de navettes de la NASA en 2011, Musk, 50 ans, est convaincu que son vaisseau spatial de 395 pieds (120 m), un énorme 32 pieds de plus que le Saturn V de l’ère Apollo, il peut livrer.

Le magazine Time, en l’honneur de l’entrepreneur milliardaire, semblait reconnaître que les plus grandes réalisations de l’humanité viennent d’esprits peu orthodoxes. Musk, a-t-on dit, est « un hybride fou de Thomas Edison, PT Barnum, Andrew Carnegie et le docteur Manhattan de Watchmen, le dieu menaçant à la peau bleue qui invente des voitures électriques et se déplace vers Mars ».

Sean O’Keefe, un ancien chef de la NASA, a déclaré que Musk avait à plusieurs reprises défié les règles traditionnelles du vol spatial avec un grand succès.

« L’une des choses qu'[il] a intelligemment compris comment faire, c’est que chaque fois qu’il y a eu un doute sur sa capacité à accomplir quelque chose, sur une période de temps, il a concentré son attention, son expertise et son talent pour sortir et prouver que vous pouvez le faire », a déclaré O’Keefe, professeur de gestion stratégique et de leadership à l’Université de Syracuse, au Guardian.

« Et c’est ce que c’est. Il sera intéressant de voir où cela se terminera. [Starship] fournit des options, des options très significatives.

« Regarder, par exemple, la surface lunaire comme étant accessible non seulement par de multiples moyens, mais aussi à partir de sources commerciales qui peuvent faire le plein régulièrement et ainsi de suite, sera extrêmement bénéfique. »

Le vaisseau spatial sera propulsé en orbite par une fusée d’appoint de premier étage appelée Super Heavy, à laquelle SpaceX a connecté 29 de ses moteurs Raptor avant d’envoyer l’avion entier sur sa rampe de lancement de base stellaire cette semaine. Avec une poussée d’environ 16 millions de livres et une capacité de soulever jusqu’à 165 tonnes de la surface de la Terre, Starship est presque deux fois plus puissant que les fusées Saturn V qui ont envoyé 12 astronautes sur la lune entre 1969 et 1972.

« Vous pouvez vraiment tirer parti de l’architecture du vaisseau spatial et atteindre le système solaire extérieur d’une manière à laquelle nous n’avions pas pensé auparavant », a déclaré Jennifer Heldmann, planétologue au centre de recherche Ames de la NASA en Californie, à Arstechnica. « Cela pourrait fournir une nouvelle façon révolutionnaire d’explorer ces mondes. »

D’autres utilisations innovantes et spéculatives ont été proposées pour le nouveau vaisseau spatial, notamment des missions anti-astéroïdes pour protéger la Terre.

Musk, cependant, ne cachait pas ses ambitions d’atteindre la lune et de coloniser un jour Mars pour faire de l’homme une espèce multiplanétaire.

« La prochaine chose vraiment importante est de construire une ville autosuffisante sur Mars et d’y amener les animaux et les créatures de la Terre », a-t-il déclaré à Time. « Une sorte d’arche de Noé futuriste. Nous en amènerons plus que deux, cependant, c’est un peu étrange s’il n’y en a que deux. »

Cependant, les astronautes doivent d’abord retourner sur la Lune, et Starship n’est que l’un des deux engins spatiaux en production capables d’y faire atterrir des astronautes. Le système de lancement spatial (SLS) de la NASA, qui fait partie du programme Artemis, a subi des dépassements de budget et des retards de développement, retardant son premier atterrissage habité jusqu’en 2025 au moins.

SpaceX a également un coup de main dans Artemis, après avoir remporté le contrat de 2,9 milliards de dollars de la NASA pour construire son atterrisseur lunaire et intenté une action en justice avec la société rivale de Jeff Bezos, Blue Origin, qui a été réglée en faveur de Musk le mois dernier.

Aucune date ferme n’a été fixée pour janvier pour le lancement du test orbital de Starship, qui fait suite à une série de vols suborbitaux de plus en plus réussis depuis le Texas au cours des deux dernières années. En cas de succès, Musk a déclaré qu’une douzaine de vols supplémentaires pourraient suivre en 2022, avec le premier voyage lunaire de Starship, une entreprise de tourisme spatial financée par le milliardaire japonais Yusaku Maezawa, prévue pour 2023.

O’Keefe, quant à lui, reste prudent quant aux capacités du vaisseau spatial dans l’espace lointain pour les humains, malgré sa taille et son innovation, car il s’appuie sur les mêmes systèmes de propulsion chimique utilisés dans les vols spatiaux « depuis que Youri Gagarine a fait le premier voyage et Alan Shepard avait raison derrière lui » en 1961.

« Mars est à 65 millions de kilomètres », a-t-il déclaré. « La distance de « coupe » ne peut être atteinte que si la propulsion spatiale est ajoutée et nous n’avons rien de tout cela pour le moment. Nous n’avons aucun moyen d’y parvenir. Personne sur ce rocher ne sait comment faire.

« La deuxième chose que nous n’avons pas, c’est les moyens de fournir un bouclier suffisant pour préserver la vie humaine. Dans l’état actuel des choses, la radioactivité est si extraordinaire que vous n’y arriverez pas, et encore moins que vous en reviendrez. Ce sont les deux limites fondamentales que je vois pour quiconque est capable de réaliser quelque chose bien au-delà de l’objectif lunaire à ce stade. »