Une nouvelle étude a révélé qu’un observatoire au sol de classe mondiale qui scrute le ciel à la recherche d’étoiles explosives et d’astéroïdes dangereux près de la Terre est aux prises avec des traînées de lumière perturbatrice de la constellation de satellites Internet Starlink de SpaceX.

L’observatoire, baptisé Zwicky Transient Facility (ZTF), a ouvert son télescope en Californie en 2017. Balayant l’intégralité du ciel tous les deux jours, l’observatoire recherche une illumination temporaire ou l’apparition soudaine d’objets qui ne restent visibles que brièvement. Cherchez des sursauts de supernova d’étoiles mourantes et d’astéroïdes qui passent près de la Terre.

Un nouvel examen de ses observations datant de 2019, l’année où SpaceX a commencé à lancer son ambitieuse mégaconstellation Starlink, a révélé qu’un pourcentage important des vues du télescope présentaient des traînées causées par les satellites lorsqu’ils passaient au-dessus.

Les images qui capturent le ciel crépusculaire autour du lever et du coucher du soleil sont les plus touchées, a déclaré l’équipe à l’origine de la nouvelle étude dans un communiqué. Ces observations sont particulièrement importantes pour détecter des astéroïdes potentiellement dangereux venant de la direction du soleil, ont ajouté les scientifiques.

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Le ratio d’images crépusculaires affectées a grimpé en flèche avec la croissance de la mégaconstellation Starlink de seulement 0,5 % fin 2019 à 20 % fin 2021. Mais seule une fraction, environ 15 %, de la constellation prédite par SpaceX jusqu’à 12 000 satellites sont actuellement en orbite, suggérant que l’impact final sera beaucoup plus important. De plus, SpaceX espère étendre la taille de sa flotte de diffusion Internet à 42 000 engins spatiaux. Et il existe d’autres entreprises avec des projets similaires, notamment OneWeb, Amazon ou SatNet en Chine.

À ce jour, SpaceX compte 1 469 satellites Starlink actifs et vient de lancer 49 nouveaux satellites mardi en fin de journée (18 janvier), le deuxième lancement Starlink de la société en 2022.

« Nous ne nous attendons pas à ce que les satellites Starlink affectent l’imagerie non crépusculaire, mais si la constellation de satellites d’autres sociétés entre sur des orbites plus élevées, cela pourrait causer des problèmes pour les observations non crépusculaires », a déclaré Przemek Mróz, auteur principal de l’étude et ancien boursier. postdoc au California Institute of Technology (Caltech), qui gère ZTF, a déclaré dans le communiqué.

Au total, les scientifiques ont trouvé 5 301 séquences satellites sur les observations de la période étudiée.

Cependant, tout n’est pas ruine et ténèbres. L’étude a également révélé que depuis que SpaceX a commencé à installer des visières sur ses satellites, la luminosité de l’avion a été divisée par cinq, tout comme celle des rayures.

Le professeur de physique de Caltech, Tom Prince, co-auteur de l’étude, a ajouté que seulement 0,1 % environ des pixels d’une image sont endommagés par la bande.

« Il y a une petite chance de manquer un astéroïde ou un autre événement caché derrière une série de satellites, mais par rapport à l’impact de la météo, comme un ciel nuageux, ce sont des effets assez faibles pour ZTF », a-t-il déclaré dans le communiqué.

Les astronomes s’inquiètent de l’impact potentiel des satellites Starlink sur les nouvelles découvertes depuis que le premier lot a atteint l’orbite en mai 2019. Au début, de nombreux observateurs du ciel ont été stupéfaits par le spectaculaire collier de perles qui a traversé le ciel après le lancement, mais cet étonnement était seulement de courte durée.

Depuis lors, l’Union astronomique internationale a demandé aux Nations unies de protéger le ciel nocturne immaculé en tant que patrimoine humain, et un récent séminaire de l’American Astronomical Society a comparé les dommages potentiels que les mégaconstellations peuvent causer à l’astronomie avec ceux de la pollution lumineuse.

La technologie controversée a de nombreux opposants, même parmi les experts en sécurité spatiale. Selon le professeur Hugh Lewis, spécialiste européen des débris spatiaux, les satellites Starlink sont désormais responsables de plus de 50 % des situations de risque de collision entre deux satellites en orbite.

Les scientifiques qui étudient l’atmosphère terrestre s’inquiètent des effets possibles que les satellites mégaconstellation pourraient avoir sur le climat de la planète. Les opérateurs de méga-constellation comme SpaceX prévoient de remplacer régulièrement leur technologie par des modèles plus récents et de désorbiter les anciens satellites utilisés pour brûler dans l’atmosphère terrestre. Cette combustion produira cependant des particules potentiellement dangereuses qui pourraient avoir des effets inattendus sur la planète.

L’étude ZTF a été publiée dans Astrophysical Journal Letters lundi 17 janvier.

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Tereza est une journaliste scientifique et technologique basée à Londres, une écrivaine de fiction en herbe et une gymnaste amateur. Originaire de Prague, en République tchèque, elle a passé les sept premières années de sa carrière à travailler comme journaliste, scénariste et présentatrice pour divers programmes télévisés pour la télévision de service public tchèque. Plus tard, il a pris une pause dans sa carrière pour poursuivre ses études et a ajouté une maîtrise en sciences de l’Université internationale de l’espace, en France, à son baccalauréat en journalisme et une maîtrise en anthropologie culturelle de l’Université Charles de Prague. Elle a travaillé comme journaliste au magazine Engineering and Technology, a travaillé comme pigiste pour un certain nombre de publications, notamment Live Science, Space.com, Professional Engineering, Via Satellite et Space News, et a été rédactrice en chef pour la maternité à l’European agence spatiale.

Tereza est une journaliste scientifique et technologique basée à Londres, une écrivaine de fiction en herbe et une gymnaste amateur. Originaire de Prague, en République tchèque, elle a passé les sept premières années de sa carrière à travailler comme journaliste, scénariste et présentatrice pour divers programmes télévisés pour la télévision de service public tchèque. Plus tard, il a pris une pause dans sa carrière pour poursuivre ses études et a ajouté une maîtrise en sciences de l’Université internationale de l’espace, en France, à son baccalauréat en journalisme et une maîtrise en anthropologie culturelle de l’Université Charles de Prague. Elle a travaillé comme journaliste au magazine Engineering and Technology, a travaillé comme pigiste pour un certain nombre de publications, notamment Live Science, Space.com, Professional Engineering, Via Satellite et Space News, et a travaillé comme rédactrice scientifique pour la maternité au Agence espace européen.