Après plus d’une semaine en mer, le booster SpaceX Falcon 9 responsable du 100e atterrissage réussi de la société est finalement revenu au port mercredi, révélant qu’il a failli tomber par-dessus bord lors du processus de récupération.

Le Falcon 9 B1069 a effectué son premier lancement en douceur début décembre 21, transportant une capsule Cargo Dragon réutilisée dans l’espace et l’envoyant en orbite et dans la Station spatiale internationale (ISS). Neuf minutes après le décollage, il a atterri sur le drone Just Read The Instructions (JRTI) sans problème apparent, touchant à peu près la cible peinte de la plate-forme. Bien qu’il soit difficile à déterminer avec certitude, le B1069 semblait être en bon état après l’atterrissage, se tenant à peu près debout avec les neuf moteurs Merlin 1D bien au-dessus du pont du drone.

Ce n’était définitivement pas le cas lorsque le booster Falcon 9, une fois en vol, est finalement arrivé à Port Canaveral huit jours et demi plus tard.

Une grande ambiguïté subsiste quant à la manière exacte dont les choses ont émergé après l’atterrissage, mais lorsque le B1069 a finalement été à portée de main, le propulseur a été considérablement endommagé, voyageant bas sur les quatre pattes, à quelques centimètres seulement de la chute du pont du navire drone et seulement partiellement attaché. au Robot « Octagrabber » chargé de le sécuriser. Sur la base de photos de la fusée endommagée prises par le photographe Teslarati Richard Angle, la plupart ou la totalité des neuf moteurs Merlin 1D (M1D) du B1069 ont subi des dommages irréparables à leurs fragiles tuyères en cloche.

D’après la nature inégale des dommages causés à ces buses, il semble que le B1069 soit tombé d’une manière ou d’une autre sur le robot Octagrabber du drone pendant ou après sa tentative de récupération, car les plis seraient beaucoup plus propres si le booster atterrissait simplement durement et appuyait sur son Buses M1D contre le pont. Mais une très courte chute sur Octagrabber n’explique toujours pas complètement les dommages apparents à l’une des jambes d’atterrissage du booster ou le fait qu’il soit plus bas sur le pont que d’habitude, tous deux potentiellement indicatifs d’un atterrissage brutal.

Ce qui est clair, cependant, c’est que SpaceX a eu du mal à protéger la fusée peu de temps après son premier atterrissage. Selon le webcast CRS-24, B1069 a atterri juste avant l’impasse. Probablement en raison des mauvaises conditions de mer, SpaceX n’a ​​pas pu saisir rapidement le booster avec Octagrabber, qui utilise des pinces géantes et son propre poids pour maintenir les premiers étages du Falcon en place. B1069 a alors clairement glissé sur le pont du vaisseau drone JRTI au gré de l’océan. Avant que SpaceX ne puisse le sécuriser, le propulseur a percuté le côté du drone suffisamment fort pour aplatir partiellement une barrière de sécurité en acier qui longe ses poutres bâbord et tribord, une barrière spécialement mise en place pour empêcher les propulseurs rebelles de glisser du pont.

Heureusement, et surtout, il n’y a aucune raison évidente pour laquelle SpaceX ne pourra pas réparer les dommages qu’il a causés. Le remplacement des neuf moteurs du B1069 retardera considérablement le retour en vol du booster et coûtera probablement à SpaceX au moins 5 à 10 millions de dollars à lui seul, mais ce coût est encore bien inférieur à la mise au rebut et à la construction d’un nouveau booster. En dehors de cela, il est possible que la chute du B1069 empêche des clients stricts comme la NASA ou l’armée américaine de réutiliser le booster pour lancer leurs charges utiles, ce que le booster aurait autrement été un point de repère avec un seul lancement de la NASA dans son dossier.

Alors que le retour spectaculaire du CRS-24 et du B1069 était le dernier lancement et récupération de booster de SpaceX de l’année, la société a récupéré en toute sécurité plusieurs autres boosters sans dommage dans les jours et les semaines précédents. Le 14 décembre, le Falcon 9 B1061 a été repéré en train d’être déplacé vers le continent après son cinquième lancement, le minuscule télescope spatial à rayons X IXPE de la NASA.

Le booster Falcon 9 B1067 est arrivé à Port Canaveral peu de temps après, mais a passé la plupart des vacances d’hiver assis sur le drone A Shortfall of Gravitas (ASOG) alors que de nombreux employés de SpaceX prenaient une pause bien méritée. Le booster à trois vols a finalement été hissé sur le quai et brisé en quelques jours avant que le B1069 n’entre enfin dans le port, le préparant pour un quatrième lancement dans un avenir très proche.

En fin de compte, alors que les dommages que le B1069 et l’Octagrabber de JRTI ont apparemment subis sont une nuisance importante et prendront beaucoup de temps et d’argent à réparer, SpaceX a encore dix boosters Falcon 9 opérationnels prêts à soutenir un manifeste de lancement potentiellement record en 2022.

SpaceX a failli perdre le booster Falcon 9 en mer