Plus de trois mois après le dernier retour du propulseur Starship de la taille d’un bâtiment sur le site de lancement orbital de Starbase, SpaceX a enfin commencé le processus de test de ce que le PDG Elon Musk dit être toujours le premier Super Heavy apte à voler. .

Après avoir terminé une série de tests au tampon les jours précédents, SpaceX a commencé à remplir pour la première fois le Super Heavy Booster 4 (B4) avec de l’azote liquide, fourni par le premier lancement d’un vaisseau spatial de classe orbitale le 17 décembre. On ne sait pas exactement ce qui a été fait pendant le test, mais indépendamment de ce qui s’est passé, le test B4 et la survie ont été une étape tant attendue pour le booster Starship et le site de lancement orbital (OLS).

Une douce action de cardan TVC (Thrust Vector Control) du gang Center 9 Raptor sur le Booster.

Et c’est ainsi, mesdames et messieurs, que le Booster se conduit. https://t.co/9shUdtzQn6

À ce stade, le consensus général parmi les proches adeptes du programme Starship de SpaceX est que le temps sans précédent qu’il a fallu à l’entreprise pour terminer le premier test de Booster 4 n’était pas dû à la fusée elle-même, mais plutôt au site de lancement orbital qu’il devait être pleinement testé n’avait pas encore été achevé. Bien que SpaceX ait choisi de ne pas effectuer une sorte de test initial avec B4 dans l’un des deux tests suborbitaux et supports de lancement du site, il est clair que la société a finalement conclu que les tests de Super Heavy Booster 3 de juillet 2021 étaient réussis, y compris un test cryogénique. pratiquement identique au premier test Booster 4 – a rendu ces tests partiels redondants.

En d’autres termes, SpaceX doit déjà être suffisamment confiant dans la qualité des premiers Super Heavy à sortir de son usine de base stellaire pour ne pas avoir besoin de vérifier l’intégrité structurelle du premier booster Super Heavy véritablement achevé avant de placer le seul site orbital de lancement. du vaisseau spatial directement sur la ligne de tir. Cependant, selon la distance parcourue par le premier essai cryogénique de Super Heavy Booster 4, il semble que les présomptions de SpaceX étaient correctes.

Le 17 décembre, SpaceX a soumis Super Heavy B4 à un test de preuve cryogénique environ deux fois plus ambitieux que B3, remplissant le booster peut-être au sixième avec quelques centaines de tonnes d’azote liquide (LN2). Ce qui n’est pas clair, c’est si ce test a également amené les réservoirs de propulseur du propulseur aux pressions de vol (6-8 bar ou 90-115 psi). Si Booster 4 a atteint ces pressions, le test est encore plus significatif, prouvant en partie que la fusée est prête à voler. Le 21 décembre, SpaceX a effectué une série similaire de tests cryogéniques, remplissant partiellement le Booster 4 avec à peu près la même quantité d’azote liquide, mais en le faisant deux ou trois fois de suite. Une fois de plus, le Super Heavy a survécu à l’épreuve de plusieurs heures sans aucun problème évident. Cependant, un certain nombre de tests supplémentaires, certains encore plus importants, sont encore en avance sur SpaceX et Super Heavy B4.

La chose évidente est assez simple : SpaceX doit remplir complètement un booster Super Heavy pour la première fois. Selon la situation de stockage, ce processus commencera probablement par remplir le Booster 4 avec environ 2 500 tonnes (5,5 millions de livres) d’azote liquide (LN2), soit environ les deux tiers. Si SpaceX remplit également temporairement l’un des réservoirs d’oxygène liquide (LOx) ou de méthane (LCH4) du parc de réservoirs orbital avec de l’azote, il pourrait charger complètement le Booster 4 avec environ 3 500 tonnes (7,7 millions de livres) d’azote. Au moins selon le site Web de SpaceX, c’est à peu près le même poids de propulseur (3400 t / 7,5 millions de livres) avec lequel le Super Heavy est conçu. Si cette cryoprotection complète se passe bien, SpaceX effectuera probablement un ou plusieurs essais de combinaisons humides, remplissant finalement le Booster 4 avec environ 2 900 tonnes (6,4 millions de livres) d’oxygène cryogénique et 500 tonnes (1,1 million de livres) de méthane cryogénique.

Toujours en visant le booster 4 & amp; Ship 20 pour le premier vol d’essai orbital (c’est une pure coïncidence !)

Enfin, SpaceX lancera probablement des tests de tir statiques, en commençant probablement par ne tirer qu’un ou quelques-uns des nombreux moteurs de Super Heavy. Finalement, ce processus pourrait aboutir à l’allumage des 29 Raptors de Booster 4, produisant brièvement un peu moins de 5 400 tonnes (~ 11,9 millions de livres) de poussée, 50 % plus puissantes que la fusée Saturn. V Moon a pris sa retraite de la NASA.

Selon Elon Musk, malgré un certain nombre de signes et de rapports récents indiquant le contraire, SpaceX a toujours l’intention de faire voler Booster 4 et Ship 20 lors de la première tentative de lancement à vitesse orbitale de Starship, de sorte que la gamme et l’ampleur des tests devraient augmenter dans les prochaines semaines. .

SpaceX commence à tester le premier booster Airworthy Super Heavy