WASHINGTON – Après avoir établi un record d’activité de lancement en 2021, SpaceX a commencé 2022 avec le lancement du Falcon 9 d’une série de satellites Starlink le 6 janvier.

Le Falcon 9 a décollé du Launch Complex 39A du Kennedy Space Center en Floride à 16h49. Eastern sur une mission désignée Starlink 4-5 par SpaceX. Sa charge utile de 49 satellites Starlink s’est séparée de l’étage supérieur 15 minutes et demie après le décollage, mais en raison du manque de couverture de la station au sol, la confirmation de la séparation n’a eu lieu qu’environ une heure plus tard.

Le premier étage de la fusée a atterri sur un drone dans l’océan Atlantique près des Bahamas près de neuf minutes après le décollage. Le booster a effectué son quatrième vol, après avoir été utilisé pour deux lancements de satellites GPS 3 et la mission commerciale Crew Dragon d’Inspiration4.

Le lancement a pris une trajectoire sud-est inhabituelle, plutôt que la trajectoire nord-est utilisée pour les lancements précédents de Starlink depuis la Floride. Un responsable de la Force spatiale a déclaré qu’il s’agissait du premier de nombreux projets prévus pour janvier qui suivraient des trajectoires méridionales ou polaires.

« Le rythme de lancement de 2022 sera exceptionnellement intense avec jusqu’à cinq lancements polaires et sept lancements au total, prévus pour le seul mois de janvier », a déclaré le major Jonathan Szul, directeur des opérations de la station de force du premier escadron d’opérations de portée de Cap Canaveral Space, dans un communiqué du 1er janvier. 4 déclaration. « Alors que trois missions polaires ont été lancées avec succès au cours de la dernière année et demie, Cap Canaveral n’a jamais fait cinq sauts de la trajectoire sud en un seul mois. »

Il n’a pas listé les lancements polaires attendus en janvier au-delà de Starlink 4-5. L’un d’eux est Transporter-3, le lancement dédié au covoiturage Falcon 9 actuellement prévu pour le 13 janvier. Un autre est probablement le lancement par Falcon 9 d’un satellite d’imagerie radar Cosmo-Skymed de deuxième génération pour l’agence spatiale italienne ASI, prévu fin janvier. Les autres lancements polaires pourraient être des missions Starlink.

L’utilisation accrue des lancements sur les trajectoires sud était une préoccupation pour Space Launch Delta 45, l’unité de la Force spatiale qui gère la gamme est, en raison des différentes restrictions d’espace aérien et maritime auxquelles les pilotes et les plaisanciers peuvent ne pas être habitués. « En raison des trajectoires uniques du sud, il y aura un impact potentiel plus important sur le trafic aérien et maritime le long de la côte sud-est de la Floride », a déclaré Szul.

Ce premier lancement SpaceX de 2022, également le premier lancement orbital au monde du Nouvel An, intervient après que SpaceX a établi un record d’entreprise en 2021 avec 31 lancements orbitaux, tous sur des fusées Falcon 9.

SpaceX n’a ​​pas annoncé d’objectif pour 2022, mais lors d’une table ronde lors de la World Satellite Business Week d’Euroconsult le 13 décembre, Tom Ochinero, vice-président des ventes commerciales de SpaceX, a déclaré que les plans de la société pour 2022 comprenaient au moins trois missions habitées et cinq lancements. du Falcon Heavy, lancé pour la dernière fois en 2019. « L’année prochaine sera plus excitante », a-t-il déclaré à propos de 2022.