Pour la première fois, SpaceX a installé plus ou moins un ensemble complet de « couvertures d’avions » sur un prototype de booster Super Heavy.

Conçues pour protéger le booster de lui-même et de l’atmosphère terrestre lors des essais au sol, du décollage, de l’ascension et de la rentrée, les structures de Super Heavy sont constituées de fines coques en acier montées sur des châssis métalliques. Les couvertures aérodynamiques les plus remarquables s’adaptent sur six racks d’équipement installés à l’extérieur de l’extrémité arrière du Super Heavy, donnant au booster une sorte de ceinture utilitaire de systèmes de plomberie, de récipients sous pression, d’avionique et d’échangeurs de chaleur. Sans surprise, ces racks sont ornés d’électronique, de composites et de milliers de pieds de câbles et de tubes fins, dont aucun n’est particulièrement adapté pour s’asseoir à quelques dizaines de pieds de la fureur des moteurs Raptor 29-33 ou près du bord d’attaque. d’un véhicule de rentrée hypersonique.

Mis à part l’acier sur lequel ils sont montés, tout système trouvé sur le « bâtiment utilitaire » de Super Heavy est susceptible de commencer à mal fonctionner ou d’être complètement détruit lorsqu’il est exposé directement à quelques secondes du retournement hypersonique et de l’échauffement qu’ils subiront les boosters du navire pendant la rentrée. . Contrairement aux boosters Falcon, qui utilisent presque toujours des brûlures de rentrée pour ralentir et créer une sorte de bouclier thermique avec leur propre échappement, SpaceX conçoit théoriquement Super Heavy pour survivre à toute la force de rentrée sans brûlures supplémentaires pour amortir le coup.

Pour survivre à la rentrée et toujours atterrir en assez bon état pour permettre une réutilisation proche de la journée, ce qui est l’objectif de SpaceX, chaque once d’équipement dangereux installé à l’extérieur de Super Heavy devra probablement être soigneusement protégée. En théorie, c’est le but des couvertures aérodynamiques que SpaceX vient de commencer à installer complètement – et encore moins à tester – sur Super Heavy B4.

Avant l’installation la plus récente de Booster 4 sur la rampe de lancement orbitale, SpaceX a installé des couvercles sur une paire de racks hydrauliques et d’échangeurs de chaleur, mais a laissé les quatre racks de récipients sous pression empilés composites (COPV) découverts et un port ombilical. Après que B4 ait été retiré du support de lancement pour la troisième fois le 30 décembre, les deux couvertures ont été désinstallées. Le 14 janvier 2022, cependant, SpaceX a rapidement installé les six couvertures pour la première fois et a commencé à sceller les coins exposés de chaque couverture. Le 17 janvier, SpaceX a même installé des surfaces aérodynamiques autour du port ombilical saillant du Booster 4, lissant tout flux d’air hypothétique autour de l’appareil.

Avant d’installer l’aérocover principal, SpaceX a également ajouté au moins une demi-douzaine de petites boîtes apparemment conçues pour protéger une série de fines sondes métalliques qui transpercent les réservoirs et la peau de Super Heavy et sont attachées aux boîtes avioniques. De plus, bien que moins visibles, les équipes ont également travaillé pour affiner le bouclier thermique Raptor du Super Heavy B4 avec un grand nombre de couvercles et de panneaux en tôle d’acier similaires. Sans les photos officielles de SpaceX ou une autre étape sur la rampe de lancement, impossible de savoir si le bouclier thermique Raptor du Booster 4 est complètement fermé, mais le blindage qui parcourt sa circonférence semble terminé.

Dans l’état actuel des choses, le Super Heavy B4 n’est probablement qu’à quelques pièces avant l’achèvement réel et est aussi prêt qu’il le sera jamais pour les tests d’incendie statiques. Très probablement, ces couvertures aérodynamiques et ces écrans thermiques Raptor sont essentiels pour que le Super Heavy B4 puisse effectuer plus d’un test à la fois sans nécessiter immédiatement de réparations majeures. Contrairement à Starship, qui testait principalement trois moteurs à la fois et n’exécutait que quelques incendies statiques à six moteurs, Super Heavy B4 pourrait éventuellement tester les 29 moteurs Raptor en même temps.

Lorsque près de 30 moteurs sont impliqués, même les tests de pré-brûleur nominaux produiront probablement une énorme boule de feu qui pourrait engloutir la poupe du Super Heavy (sinon tout le propulseur) avec des flammes. Pour les tests de feu statiques, les Raptors produisent généralement une boule de feu plus petite et plus courte (mais toujours substantielle) pendant l’arrêt, créant une autre source potentielle de dommages à tout matériel sensible situé n’importe où sur ou dans la section de poussée du Booster 4. En tant que tel, Super Heavy Aero Covers peuvent être tout aussi importants pour survivre aux incendies statiques qu’ils le seront pour survivre aux lancements et aux atterrissages.

On ne sait pas si ou quand Super Heavy B4 reviendra au support de lancement orbital pour les essais de combinaisons humides et les tests de feu statiques. SpaceX a des fenêtres de test ambiguës prévues de 10h à 22h les 18, 19 et 20 janvier.

SpaceX installe entièrement les « couvertures aérodynamiques » du booster Super Heavy