Une fusée SpaceX Falcon 9 a été lancée sur le Kennedy Space Center Pad 39A avant le troisième lancement du Falcon 9 de la société ce mois-ci, alors que les plans de deux autres missions, totalisant cinq, se sont cristallisés.

Une webcam Spaceflight Now a capturé le booster Falcon 9 inconnu, qui a quitté le hangar d’intégration principal du Pad 39A avec un nouvel étage supérieur et un carénage de charge utile rempli de 49 satellites le 16 janvier. Pesant environ 14,5 tonnes (~ 32 000 lb), ces 49 engins spatiaux constituent la mission Starlink 4-6 de SpaceX, qui poursuivra le déploiement du « Groupe 4 », le deuxième des deux projectiles de 1 584 satellites qui constituent les deux tiers de la mission initiale. Constellation de 4408 satellites. SpaceX reste sur la bonne voie pour lancer Starlink 4-6 au plus tôt (NET) 19 h 26 HNE ou 21 h 24 HNE le lundi 17 janvier (00: 26/02: 24 UTC le 18 janvier).

Le navire drone A Shortfall Of Gravitas (ASOG) a quitté Port Canaveral pour la partie de récupération d’appoint de Starlink 4-6 au milieu du lancement et de l’atterrissage du Falcon 9 Transporter-3 le 13 janvier. En raison des dommages subis par le robot de récupération d’appoint « Octagrabber » du drone Just Read The Instructions (JRTI) à la fin de l’année dernière, SpaceX semble donner la priorité à l’utilisation de l’ASOG pour le moment, faisant des plans pour l’entreprise pour cinq lancements ce mois-ci encore plus difficile à faire.

En fait, il y a de fortes chances que si SpaceX gère cinq lancements ce mois-ci, cela n’aura été possible que parce que deux de ces lancements ont permis à Falcon 9 d’effectuer un atterrissage avec retour au lancement (RTLS), renonçant à la nécessité d’un fonctionnement simultané de les deux drones de la côte est. Le premier, Transporter-3, a été achevé sans problème le 13 janvier. Après Starlink 4-6, SpaceX lancera le satellite d’observation de la Terre de l’Agence spatiale italienne CSG-2 NET ~ 18h00 HNE (23h00 UTC), le 27 janvier. Le vaisseau spatial est suffisamment léger et se dirige vers une orbite suffisamment basse pour qu’un autre booster RTLS Falcon 9 atterrisse.

Grâce à la rare occurrence de deux lancements RTLS en un mois, SpaceX devrait être en mesure de faire tourner le drone ASOG après Starlink 4-6 et tenter de lancer un autre lot de satellites Starlink – Starlink 4-7 – NET le 29 janvier. À moins de retards, cela signifie que SpaceX a de bonnes chances d’achever cinq lancements en janvier 2022. SpaceX a lancé cinq fusées Falcon en un mois pour la toute première fois en décembre 2021, donc répéter cet exploit le mois suivant serait une réalisation impressionnante et un bon raison de croire que SpaceX pourrait en fait être en mesure de se lancer 40, 50 ou même 60 fois en 2022.

SpaceX renforce les plans de lancement ambitieux de Falcon 9 en janvier