Le vaisseau spatial de SpaceX peut faire beaucoup, mais il ne fera pas tout.

La fusée de développement de la société, décrite pour la première fois en 2017, est conçue pour envoyer des humains sur Mars et au-delà. Mais lors de sa présentation, le PDG Elon Musk a déclaré qu’il voulait « un booster et un vaisseau pour remplacer [les] Falcon 9, Falcon Heavy et Dragon existants ». Cela signifie un navire qui peut également lancer des constellations de satellites telles que Starlink.

Mais dans une interview avec Inverse, le PDG de Rocket Lab, Peter Beck, a suggéré que cette vision pourrait être un pas trop loin. S’exprimant après les dernières mises à jour de son projet de fusée Neutron, Beck a expliqué que le vaisseau spatial n’aiderait pas à construire les constellations de satellites du futur.

« Si vous voulez peupler Mars, alors le vaisseau spatial est le véhicule pour cela », dit-il. « Si vous voulez aligner un tas de constellations et d’engins spatiaux en orbite terrestre basse, 100 tonnes de charge utile ne vous aideront pas. »

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Les commentaires versent de l’eau froide sur une caractéristique souvent vantée du vaisseau spatial. Là où le Falcon 9 peut lancer environ 16 tonnes en orbite terrestre basse dans une configuration réutilisable, le Starship peut lancer plus de 100 tonnes.

Au-delà des commentaires de Musk lors de la présentation, il a mentionné plus tard qu’il prévoyait d’utiliser le vaisseau spatial pour des lancements de satellites. En juin 2021, il a tweeté que les missions Starlink passeraient à Starship. Les fusées Falcon 9 actuelles lancent jusqu’à 60 satellites Starlink à la fois, ce qui pourrait signifier une forte augmentation de la capacité de lancement.

Mais Starlink n’est pas la seule méga-constellation à l’horizon. Le projet Kuiper d’Amazon et son rival Telesat prévoient également d’utiliser des centaines de satellites en orbite terrestre basse pour l’accès à Internet.

Rocket Lab a conçu son Neutron, prévu pour son vol inaugural en 2024, pour lancer huit tonnes. Beck soutient qu’une fusée de capacité inférieure est meilleure pour construire des constellations car vous pouvez cibler plusieurs avions orbitaux avec des livraisons en orbite.

« Si vous voulez placer la constellation dans un plan orbital, c’est bien, mais ce n’est pas particulièrement utile », déclare Beck. « Avoir plus de plans est généralement plus utile. »

Beck soutient également qu’en utilisant une charge utile plus petite, il est plus logique pour les fabricants d’utiliser une fusée plus petite.

« Vous n’obtenez pas de réduction pour mettre huit tonnes dans une fusée de 100 tonnes », dit-il. « Le prix de la fusée est le même. »

Lorsqu’il est associé à la fusée Electron, Beck affirme que Rocket Lab peut soulever environ 90% de tout ce qui est prévu au cours de la prochaine décennie. Cela laisse encore Starship et d’autres pour des missions de levage lourdes.

Une fusée qui peut remplacer Falcon 9, cependant ? Tout dépend si SpaceX peut proposer des lancements à un prix attractif. Musk dit que le navire pourrait coûter aussi peu que 2 millions de dollars à lancer, réduisant considérablement le prix de 62 millions de dollars du Falcon 9.

La course pour rendre l’espace plus accessible que jamais s’intensifie.

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