Une règle qui limite les publications sur la page Facebook d’une ville est récemment entrée en conflit avec le premier amendement. L’affaire est un bon rappel qu’une unité gouvernementale est limitée dans ce qu’elle peut faire pour les publications sur ses sites de médias sociaux.

La ville de Sammamish, Washington a mis en place une page Facebook officielle pour publier « des informations pertinentes pour les résidents de Sammamish, telles que les événements à venir et les mises à jour. . . [Et] . . . problèmes de sécurité publique importants, tels que les phénomènes météorologiques violents, les pannes de courant, les fermetures de routes et de parcs, les vagues de chaleur, les tempêtes de neige, la fumée des incendies, les fusillades et les incendies, et les nouvelles liées à Covid-19. vivre sur la page pendant six mois au printemps 2020. Seule la ville était autorisée à publier sur la page, mais les habitants étaient encouragés à commenter les publications.

La ville a établi un certain nombre de règles régissant les commentaires sur la page, dont beaucoup sont prévisibles, telles que l’absence d’obscénités et l’interdiction d’encourager les activités illégales. Mais en plus de ces règles, la liste comprenait la règle No. 1, qui interdisait les commentaires « sans rapport avec l’article particulier que vous commentiez ».

À un moment donné, la ville a ouvert une mission en faveur de la Sammamish Police Foundation. Un résident du nom de Tarul Tripathi a publié un commentaire critiquant l’utilisation par la fondation du drapeau « fine ligne bleue » dans le cadre de sa commercialisation. Tripathi a déclaré que le drapeau à ligne bleue mince « a été utilisé en association avec le mouvement Blue Lives Matter, un groupe pro-police formé en réponse à Black Lives Matter, des suprémacistes blancs et a été piloté par des insurgés violents au Capitole le 6 janvier 2021. » Dans son commentaire sur Facebook, il a déclaré : « C’est troublant. C’est [sic] le Mois de l’histoire des Noirs. La Sammamish Police Foundation continue d’utiliser un symbole de soutien/solidarité avec les groupes suprématistes blancs. Faites mieux. »

La ville a supprimé le message, citant la règle hors sujet. Une cause a suivi. Pour évaluer si les droits du premier amendement de Tripathi avaient été violés, le tribunal devait d’abord décider de la nature de la page Facebook. Il a conclu que la page était un forum public dédié, car la ville avait désigné la page et encouragé les commentaires du public à son sujet. Compte tenu de cette désignation, la ville ne pouvait limiter le discours sur la page que pour une raison impérieuse et seulement si la règle était le moyen le moins restrictif pour faire avancer l’intérêt.

La ville a eu du mal à trouver une raison impérieuse (ou n’importe quelle raison en fait) à la règle. Le mieux qu’il a réussi à trouver était l’idée que les commentaires hors sujet détournent l’attention et diluent les messages de la ville sur les questions de sécurité publique. Le tribunal a jugé ce motif insuffisant et a noté que, même s’il s’agissait de prendre la motivation au sérieux, la règle ne favorisait en rien cet intérêt. Du point de vue du tribunal, tout commentaire détourne l’attention du message principal, et pas seulement des commentaires hors sujet. La règle était donc trop large. Le fait que la règle semblait être appliquée de manière incohérente n’a pas non plus aidé la ville : les commentaires négatifs « hors sujet » avaient tendance à baisser, tandis que les commentaires positifs hors sujet avaient tendance à rester actifs. Une ville ne peut pas organiser les commentaires du public de cette manière.

Les médias sociaux attirent naturellement les commentaires, certains positifs et d’autres négatifs. Les efforts de Sammamish pour accentuer le positif n’ont pas survécu à l’examen minutieux du Premier Amendement.

Jack Greiner est associé du cabinet d’avocats Graydon à Cincinnati. Représente Enquirer Media dans le premier amendement et moi