Photo gracieuseté de Parallel Systems.

Trois anciens ingénieurs de SpaceX lancent une entreprise pour concevoir et construire des wagons électriques autonomes dans le but d’améliorer l’efficacité et de réduire les émissions dans le système ferroviaire de fret.

Les trains de marchandises sont beaucoup plus économes en énergie que les camions. Grâce en partie à l’amélioration de l’aérodynamisme, le déplacement d’une unité de fret par train nécessite un quart de l’énergie nécessaire pour le déplacer par camion, a déclaré le PDG et fondateur Matt Soule à CNBC.

« Mais en raison de la façon dont le chemin de fer est conçu, il a ses limites opérationnelles et économiques », a déclaré Soule. « Mais si vous pouvez surmonter ces obstacles et permettre aux chemins de fer de desservir davantage de ces marchés, c’est l’occasion. »

Le passage du système de transport de marchandises du diesel à l’électricité pourrait également jouer un rôle important dans la réduction des émissions de carbone qui causent le changement climatique mondial. Le transport représente 29 % des émissions totales de gaz à effet de serre aux États-Unis, selon un rapport publié par l’Environmental Protection Agency en décembre 2021. Près d’un quart provient des camions moyens et lourds.

« Nous pensons qu’il est très important de se concentrer sur la réduction de la consommation d’énergie », a déclaré Soule à CNBC.

Soule a eu l’idée d’une manière inhabituelle.

Chez SpaceX, où il a commencé en 2006, Soule était à la tête de l’avionique, ce qui signifie « nous avons fabriqué l’électronique qui a permis à la fusée de voler droit ». Après son départ en 2019, Soule attendait de rencontrer un ami, le technologue et concepteur de produits Brian Ignaut, pour prendre un café et regarder YouTube sur son téléphone. L’algorithme de tri lui a donné au hasard une vidéo sur les trains de marchandises. Cela l’a amené à réfléchir au potentiel du système de trains de marchandises et à la nécessité de réduire ses émissions de carbone.

À Thanksgiving 2019, l’idée de l’entreprise faisait son chemin et en janvier 2020, Soule a lancé l’entreprise avec deux autres employés de SpaceX, John Howard et Ben Stabler. Le trio est resté pour la plupart silencieux sur ce qu’il faisait jusqu’à mercredi, lorsqu’il a révélé l’entreprise à la presse et annoncé un tour de table de 50 millions de dollars mené par Anthos Capital.

Connexion de « pelotons » de wagons ferroviaires autonomes

Connexion de « pelotons » de wagons ferroviaires autonomes
© nbcconnecticut.com

L’entreprise n’en est qu’au stade du prototype et n’a pas encore de clients ni de revenus. Lire aussi : Google nie les allégations de collusion de Facebook dans un nouveau dossier judiciaire et un article de blog. Avec le nouveau cycle de financement, Parallel Systems, qui comprenait un financement initial de 3,6 millions de dollars, construira une flotte de véhicules ferroviaires, exécutera des programmes de test avancés et développera l’équipe.

Jusqu’à présent, avec son équipe d’environ 25 ingénieurs issus d’entreprises technologiques telles que Google, Tesla et Uber, Parallel Systems a construit plusieurs prototypes et testé son véhicule de première génération sur une piste fermée dans la région de Los Angeles.

Les véhicules fonctionnent par paires. Chaque paire transporte un conteneur d’expédition standard, la même boîte qui va sur des camions à plateau et est chargée dans et hors des navires dans les villes portuaires du monde entier.

Bogie ferroviaire de deuxième génération Parallel Systems dans l’atelier. Deux de ces véhicules sont utilisés pour déplacer un conteneur.

Les wagons transportant les conteneurs sont chacun autonomes, mais le système fonctionnera mieux si les wagons sont reliés entre eux. Ainsi, au lieu d’avoir un long train de marchandises propulsé par quelques locomotives diesel, Parallel Systems imagine un « peloton » de 10 à 50 wagons de marchandises automoteurs, a déclaré Soule à CNBC.

Il est beaucoup plus court que les trains de marchandises traditionnels, qui peuvent transporter jusqu’à 200 wagons ou plus. Les trains de marchandises préfèrent aujourd’hui la longueur, car plus un train peut transporter de marchandises, moins il devient économique de déplacer chaque unité pleine de marchandises. Mais les garer et les décharger est un gros travail, a déclaré Soule à CNBC.

Un très long train nécessite un très grand terminal ferroviaire pour le déchargement et le chargement des marchandises. Cela peut être un problème car les ports et les lieux de chargement des marchandises se trouvent souvent dans des zones urbaines, comme Los Angeles, où la terre et l’espace sont importants.

Des pelotons ferroviaires autonomes pourraient améliorer la logistique du terminal ferroviaire et réduire ces coûts.

« Comme les véhicules se positionnent sous la grue et se dégagent automatiquement, le temps d’arrêt au terminal et la capacité au sol requis sont beaucoup plus petits », a expliqué Dean Wise, ancien vice-président de la stratégie de réseau chez BNSF Railway, qui fournit des conseils à l’entreprise.

Il s’agit d’une représentation artistique d’un micro terminal Parallel Systems.

Illustration reproduite avec l’aimable autorisation de Parallel Systems

Rendre les voitures électriques ne rend pas nécessairement le système totalement vert : cela dépend de la façon dont l’électricité qui alimente cette partie du réseau est créée, comme Soule l’admet volontiers.

Mais au moins un wagon électrique a le potentiel d’émettre zéro gaz à effet de serre, alors que les trains diesel en émettront toujours.

De plus, comme les véhicules ferroviaires électriques consomment 25 % d’énergie en plus qu’un camion long-courrier, leurs batteries n’ont besoin que de 25 % de la capacité de stockage qui serait nécessaire pour un camion électrique long-courrier. Soule a déclaré que la société n’avait pas encore décidé du type de batteries à utiliser, mais étudiait les technologies de stockage à partir de l’espace utilitaire.

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« Vous pouvez voir l’ampoule s’allumer »

"Vous pouvez voir l'ampoule s'allumer"
© cnbcfm.com

Pour Soule, la transition de son ancien mandat SpaceX signifie s’habituer à superviser et à diriger l’ensemble de l’entreprise et s’habituer à être vendeur. Ceci pourrait vous intéresser : Pourquoi les créateurs en ligne sont en colère contre les frais d’Apple.

Mais il dit qu’il était encourageant de voir les vétérans de l’industrie réagir aux prototypes, a déclaré Soule.

« Peu importe le nombre de présentations PowerPoint que nous leur donnons, dès qu’ils viennent le voir par eux-mêmes, vous pouvez voir l’ampoule s’allumer », a déclaré Soule.

Wise dit que les anciens ingénieurs de SpaceX se sont accrochés à une idée que d’autres dans l’industrie avaient envisagée.

« Chez BNSF, nous avons réfléchi qu’un véhicule ferroviaire autonome auto-alimenté changerait la donne, améliorant considérablement la capacité du chemin de fer à rivaliser avec l’autoroute et à se défendre contre le défi imminent des camions autonomes, désormais reconnu par la plupart comme une question de quand, pas si « , a déclaré Wise à CNBC.

Jusqu’à présent, Parallel Systems a eu des appels avec 30 « grandes entreprises » dans l’espace, y compris des chemins de fer de classe 1, des sociétés de portefeuille ferroviaires à courte distance, des transporteurs routiers, des transporteurs maritimes, des ports et des transitaires industriels, a déclaré Wise.

« Le facteur décisif pour moi a été que ces conversations étaient universellement positives et ont révélé une valeur ajoutée, des améliorations et des applications potentielles, ce qui a conduit plusieurs entreprises à rechercher des partenariats de développement stratégique et des opportunités d’investissement avec Parallel », a déclaré Wise.