Le nickel est vital pour les batteries des voitures électriques, mais le retirer est sale et destructeur. Une usine à l’histoire mouvementée en Nouvelle-Calédonie est sur le point de devenir une expérimentation pour l’améliorer.

GORO, Nouvelle-Calédonie – Depuis la côte bordée de falaises de la Nouvelle-Calédonie, la mer de Corail s’étend dans le Pacifique Sud. Des pins indigènes élancés, se débattant comme des arbres de Noël fantaisistes, parsèment le rivage. Le paysage, l’un des plus riches en biodiversité de la planète, est d’une beauté surprenante jusqu’au sommet d’une colline où s’ouvre un autre panorama : une terre rouge évidée percée de cheminées en éruption et de camions géants rugissant sur le sol lunaire.

Il s’agit de Goro, la plus grande mine de nickel sur un minuscule territoire français suspendu entre l’Australie et les Fidji qui peut contenir jusqu’à un quart des réserves mondiales de nickel. Cela représente également un test critique pour Tesla, le plus grand constructeur de véhicules électriques au monde, car il veut prendre le contrôle de sa chaîne d’approvisionnement et s’assurer que les minéraux utilisés dans ses batteries de voiture proviennent d’une manière écologiquement et socialement responsable.

La stratégie de Tesla, le plus gros effort d’un constructeur occidental de véhicules électriques pour s’approvisionner directement en minéraux, pourrait servir de modèle à une industrie verte confrontée à un paradoxe inconfortable. Alors que les consommateurs sont attirés par les véhicules électriques pour leur réputation de propreté, le processus de récolte d’ingrédients essentiels comme le nickel est sale, destructeur et souvent politiquement tendu.

Grâce à son industrie du nickel, la Nouvelle-Calédonie est l’un des plus gros émetteurs de carbone par habitant au monde. Et l’exploitation minière, qui a débuté immédiatement après la colonisation de la Nouvelle-Calédonie en 1853, est intimement liée à l’exploitation de son peuple autochtone kanak. L’héritage de plus d’un siècle de terres volées et de traditions brisées a laissé la production de nickel de Goro à la merci de fréquentes grèves syndicales et de manifestations politiques.

Si elle est bien faite, l’approche de Tesla, qui a la capacité de produire près d’un million de voitures par an, pourrait ouvrir la voie à l’établissement de normes mondiales pour la révolution des véhicules électriques, dans un autre mouvement qui défie les conventions de l’énigmatique fondateur de l’entreprise. , Elon Musk. Cela offre également aux constructeurs automobiles occidentaux une voie pour commencer à échapper à la Chine, qui domine actuellement la production de batteries de véhicules électriques.

S’il est mal fait, Goro servira d’avertissement sur la difficulté d’atteindre une véritable durabilité. « Going green » ou « acting local » sont de jolis autocollants pour pare-chocs pour une Tesla. Réaliser ces idéaux, cependant, nécessitera non seulement de l’argent et de l’innovation, mais aussi la connaissance de l’un des endroits les plus reculés de la planète, une poignée d’îles sous domination française au sommet de l’indépendance. Certains des plus grands mineurs de nickel au monde ont tenté de tirer profit de Goro et ont échoué.

« Nous sommes une petite chose dans une juridiction compliquée », a déclaré Antonin Beurrier, directeur général de Prony Resources, le consortium qui a acquis cette année la propriété de l’usine de nickel de Goro. « Et nous devons réinventer l’entreprise. »

Réinventer l’entreprise est à peu près le mantra de M. Musk, que vous recherchiez la conduite automatisée ou les voyages dans l’espace. Tesla s’est positionnée comme la force idéale, peut-être la seule, capable de transformer cette mine déficitaire en proie à des crises politiques et environnementales.

M. Musk a insisté, contrairement à tout autre grand constructeur automobile américain, pour acheter une grande partie des principaux métaux dont il a besoin pour les batteries de voiture directement dans les mines du monde entier – une stratégie pour s’assurer que vous avez tout ce dont il a besoin à mesure que la production de véhicules augmente. et la concurrence mondiale pour ces matériaux s’intensifie. Un responsable de Tesla travaillant à l’usine de Goro a contribué à faire avancer son plan, la société ayant conclu un accord en octobre pour acheter directement jusqu’à un tiers du nickel de Goro au cours des cinq prochaines années.

La vision de ce que pourrait devenir Goro est tentante. Les émissions de carbone chuteraient, les énergies renouvelables alimentant l’usine de traitement du nickel. Les déchets liquides toxiques, dits stériles, seraient conditionnés sous forme de résidus propres et secs. Les communautés locales seraient des partenaires pour décider de la meilleure façon de tirer profit des ressources naturelles sur les terres tribales.

Dans un rapport sur le développement durable, Tesla a dit toutes les bonnes choses. En travaillant directement avec une mine, plutôt qu’en achetant du nickel à un intermédiaire, l’entreprise pourrait « traiter des problèmes de durabilité tels que l’impact sur la biodiversité, la consommation d’énergie, les droits de l’homme et la gestion des résidus ».

« Tesla travaille directement avec des producteurs de minéraux et des raffineries qui sont alignés sur notre mission et qui s’engagent à s’approvisionner en matériaux d’origine durable et responsable », indique le rapport.

Tesla dépend toujours des métaux provenant des mines d’autres pays hantés par des allégations de violations des droits de l’homme et de l’environnement. Et alors que le monde passe des combustibles fossiles aux énergies renouvelables, la précipitation à bloquer l’accès à ces minéraux a laissé les entreprises en difficulté. Plus tôt cette année, Musk a tweeté que la « plus grande préoccupation » de son entreprise concernant l’expansion de la fabrication de batteries était d’assurer un approvisionnement adéquat en nickel. (Le nickel est utilisé pour stocker plus d’énergie dans les batteries.)

Suivant l’exemple de Musk, les employés de Tesla parlent rarement aux médias et ont peu parlé de l’accord avec la Nouvelle-Calédonie. Pour les constructeurs automobiles qui ont besoin de minéraux et de matériaux du monde entier, tout examen minutieux de leur chaîne d’approvisionnement, même de nouveaux efforts pour nettoyer les choses, pourrait être malvenu. Les constructeurs automobiles, par exemple, ont été critiqués pour avoir utilisé le cobalt extrait dans des conditions dangereuses, parfois en tant qu’enfants, en République démocratique du Congo.

S’il est un endroit qui peut réaliser l’exploit du nickel vert, c’est bien la Nouvelle-Calédonie. Du fait de son statut de territoire français d’outre-mer, la Nouvelle-Calédonie, qui compte 270 000 habitants, est soumise à des normes européennes strictes en matière d’environnement et de travail. Son propre gouvernement, dirigé par une coalition représentant les Kanak indigènes, des générations de colons européens et de nouveaux arrivants français, ainsi que des Asiatiques et des insulaires du Pacifique venus travailler dans les mines, tient également à protéger les droits locaux.

D’autres grands producteurs de nickel, comme l’Indonésie et les Philippines, ont des réglementations souples et une supervision encore plus large. Ils peuvent produire du nickel beaucoup moins cher que la Nouvelle-Calédonie. Pour concurrencer ces concurrents low-cost, la Nouvelle-Calédonie se positionne désormais comme un fournisseur premium de nickel pour les batteries rechargeables plutôt que comme un produit moins cher utilisé pour l’inox.

« La Nouvelle-Calédonie, dans sa manière d’exploiter son minerai, est perçue comme un pays qui contribue à la lutte contre le réchauffement climatique », a déclaré le président du territoire, Louis Mapou dans une interview. « Nous avons des coûts de production très élevés en Nouvelle-Calédonie, c’est vrai, mais nous respectons les droits de l’homme, nous respectons les droits des populations locales et nous respectons l’environnement ».

Même avec les garde-fous en place, l’extraction des ressources naturelles reste un sujet sensible en Nouvelle-Calédonie. Les prix du nickel ont augmenté d’environ 25 % cette année, reflétant l’importance du minerai dans la campagne visant à s’éloigner des combustibles fossiles. Mais jusqu’à présent, cela n’a pas conduit à des profits plus élevés pour les mineurs.

L’ancien propriétaire de Goro, le géant minier brésilien Vale, cherchait désespérément à se débarrasser de la mine. Les tensions sur qui achèterait l’usine de traitement du nickel ont conduit à des protestations qui ont forcé Goro à fermer pendant des mois, le genre de perturbation de la chaîne d’approvisionnement qui pourrait être désastreuse pour Tesla. Le conflit a également déclenché la chute du gouvernement néo-calédonien au début de cette année.

« Dans l’histoire du nickel en Nouvelle-Calédonie, il y a une bataille entre la multinationale et les populations locales, et il y a aussi l’histoire coloniale », a déclaré Mapou, qui a pris le pouvoir après le conflit de Goro et qui est le premier président des Kanak de le territoire. « Avec Tesla, avec le nouveau propriétaire, nous avons maintenant un compromis qui nous permet d’ouvrir l’usine de Goro, mais cela reste fragile. »

Lignes de bataille

La route côtière vers Goro, qui serpente le long d’une baie parsemée de coraux colorés, est jonchée de voitures carbonisées. Les dizaines de véhicules brûlés sont des débris de la lutte de plusieurs mois qui a maintenu la mine inactive et a conduit à l’effondrement du gouvernement de la Nouvelle-Calédonie en février. Sur le même sujet : Un an pour l’industrie spatiale : la fusée de SpaceX vers Mars, le tourisme et autres batailles d’un milliard de dollars. Et ils sont un rappel viscéral d’une politique tendue qui pourrait entraver les efforts de Tesla pour assurer un approvisionnement régulier en nickel.

André Vama était l’un des centaines de Kanaks qui ont barricadé la route cette année avec des pneus et des véhicules enflammés, étranglant les opérations de la mine.

« Depuis le début, nous avons été contre cette mine », a déclaré Vama, qui est un leader d’une alliance environnementale locale. « C’est notre patrimoine national, notre patrimoine, et les Kanaks, victimes de l’histoire, ne contrôlent pas ce qui devrait être le nôtre. »

L’opposition locale à la mine découle à la fois de préoccupations politiques et de préoccupations environnementales. L’usine de transformation de Goro, qui repose sur le pompage d’acide à haute pression, est entrée en service en 2010 après des années de conflits fonciers avec les Kanaks locaux. En cinq ans, l’installation a subi cinq déversements de produits chimiques.

La plus grosse fuite, en 2014, a fait jaillir 100 000 litres de déchets dans un ruisseau. Des milliers de poissons sont morts, selon des groupes environnementaux.

Les Néo-Calédoniens ont été encore plus effrayés lorsqu’une autre mine exploitée par Vale a été le théâtre de l’une des catastrophes les plus meurtrières de l’histoire récente. En 2019, un barrage de décantation dans une mine de minerai de fer à Vale au Brésil a explosé et inondé une cantine ouvrière et des maisons de quartier, tuant 270 personnes. La direction de Vale en Nouvelle-Calédonie, dont la plupart travaillent maintenant pour Prony Resources, a déclaré que le barrage de déchets de Goro avait été conçu différemment. Mais l’optique était alarmante.

« De toute évidence, nous avions du travail à faire pour démontrer que la sécurité et la durabilité sont nos principales priorités », a déclaré Denis Loustalet, responsable de la durabilité chez Prony Resources. « Même un petit accident, c’est trop. »

Goro a été à plusieurs reprises un point d’achoppement dans la lutte de plusieurs décennies pour l’indépendance de la Nouvelle-Calédonie. En 2014, après la marée noire, les Kanaks ont mis le feu aux structures de Goro, qui étaient liées dans l’esprit local à une autorité coloniale. La mine a suspendu sa production pendant plus d’un mois. Vale a estimé les dégâts à 30 millions de dollars.

La manifestation la plus récente a commencé à la fin de l’année dernière au cours d’une saison politique tendue lorsque les néo-calédoniens votaient lors d’un référendum sur l’indépendance. Lorsque le « non » l’emporte de justesse, les Kanaks descendent dans la rue. Vale avait déjà annoncé vouloir quitter la Nouvelle-Calédonie et négociait pour en transférer la propriété à, entre autres, Trafigura, un négociant international de matières premières entaché de scandales.

Largement exclue des négociations initiales de Goro, la communauté kanak a cette fois réclamé un examen plus approfondi. Alors que des rumeurs provocatrices se répandaient sur les intentions de Vale, des ouvriers et des villageois kanak ont ​​pris d’assaut le complexe de Goro, mettant à nouveau le feu aux installations.

Des policiers ont été blessés. La destruction, le blocus et la fermeture subséquente des mines ont à nouveau coûté au complexe minier des dizaines de millions de dollars.

L’un des instigateurs des violences, selon les autorités, était un chef de tribu, frère aîné du président Mapou.

Des mois de négociations ont abouti à un compromis en mars : 51% du nouveau consortium de Goro, Prony Resources, est contrôlé par le gouvernement provincial, les mineurs et les membres de la communauté locale. Trafigura en détient 19 %, au lieu des 25 % initialement prévus.

L’accord avec Tesla, annoncé six mois plus tard, a été accueilli avec jubilation par les dirigeants politiques kanak, qui affirment qu’il obligera Goro à adhérer à des normes élevées.

La dirigeante de Tesla qui a négocié l’accord est Sarah Maryssael, responsable du groupe du constructeur automobile pour l’approvisionnement responsable en métaux de batterie. Ingénieur australien, il a auparavant travaillé à Goro et a su faire face aux complexités politiques de la Nouvelle-Calédonie, selon le directeur général de Prony, M. Beurrier, et des élus locaux.

« S’il n’y avait pas eu le conflit, avec les Kanaks debout, nous n’en serions pas où nous en sommes aujourd’hui », a déclaré Roch Wamytan, président du congrès de Nouvelle-Calédonie. « Nous pouvons maintenant dormir paisiblement, car nous savons que le monde entier veille à ce que nous prenions le nickel vert au sérieux. »

« L’accord avec Tesla a rendu cela possible », a-t-il ajouté.

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Une place dans le Pacifique

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© mdpi.com

Petite leçon d’hydrométallurgie : le pays de Goro est riche en nickel et en cobalt, ingrédients clés des batteries lithium-ion les plus couramment utilisées pour les véhicules électriques. Il faut beaucoup d’énergie pour extraire les minéraux utiles. Sur le même sujet : Apple déclare l’iPad 2 obsolète huit ans après le lancement de Steve Jobs. Cela signifie beaucoup d’émissions dangereuses.

Tout d’abord, des excavatrices géantes, des chargeuses et des camions à combustible fossile ramassent la terre et la transportent. Ensuite, les eaux usées du sol sont introduites dans une centrale au charbon qui utilise des explosions à haute pression d’acide sulfurique à haute température pour extraire le nickel et le cobalt.

Prony Resources promet de réduire de moitié ses émissions de carbone d’ici 2030 et de devenir neutre en carbone 10 ans plus tard. Les déchets de l’usine, qui résident actuellement dans un barrage de décantation sous forme de boues toxiques, seront filtrés et transformés en déchets secs moins corrosifs, à l’aide d’un nouveau système avec un investissement de 420 millions de dollars.

Le charbon sale qui alimente l’usine de traitement sera remplacé par une grande collection de panneaux solaires, selon les dirigeants de Prony. Des plantes indigènes rares fleuriront à leur ombre.

Le vœu de Tesla d’aider à transformer Goro jouera sans aucun doute bien avec les consommateurs soucieux de l’environnement du constructeur automobile. En juillet, Tesla a également signé un accord d’approvisionnement en nickel avec BHP Billiton en Australie. L’accord s’accompagnait d’une promesse d’utiliser la technologie blockchain pour retracer la chaîne d’approvisionnement en minéraux.

Cependant, Goro et les autres mines ne pourront pas fournir à Tesla tout le nickel dont elle a besoin pour passer au vert.

Certaines des voitures de Tesla fonctionnent avec des batteries fabriquées à partir de nickel usiné par des géants comme Sumitomo Metal Mining. L’entreprise japonaise a acheté une grande partie de son nickel dans des endroits comme les Philippines, l’Indonésie et Madagascar, où les allégations de violations de l’environnement et du travail sont nombreuses. (Sumitomo n’a pas répondu aux demandes de commentaires.)

Et en partie parce que l’extraction du nickel est si énergivore, la fabrication de véhicules électriques émet près de deux fois plus de dioxyde de carbone que la fabrication de voitures à combustible fossile, selon Trafigura.

Il existe un autre obstacle aux efforts visant à simplifier le processus de fabrication des batteries. La majeure partie du nickel destiné aux batteries de véhicules électriques, y compris celles de Goro, va à un seul endroit : la Chine.

Après plus d’une décennie d’encouragements de l’État, la Chine domine la fabrication de batteries. Pour l’instant, aucun constructeur automobile occidental – pas Tesla, Ford ou Volkswagen – ne peut recharger toutes ses voitures électriques sans Pékin. L’Europe contrôle moins de 5 % du processus, selon Trafigura. Les États-Unis sont à peine un joueur.

Tesla prévoit de produire des batteries au Texas et en Allemagne et General Motors dans l’Ohio, ce qui aiderait à éviter une dépendance excessive à l’égard de la Chine. En assurant le nickel dans des endroits comme la Nouvelle-Calédonie ou l’Australie, puis en envoyant le minerai directement à ses propres installations de fabrication de batteries, Tesla serait en mesure de réduire l’empreinte carbone des expéditions.

Le facteur Chine joue également dans la géopolitique du Pacifique. La Nouvelle-Calédonie est la seule partie de la Mélanésie, un arc d’îles dans le Pacifique Sud, qui n’est pas fortement sous le contrôle économique et politique de Pékin. Dans chacun des trois référendums d’indépendance ratés, le plus récent ce mois-ci, les loyalistes français ont fait valoir que se libérer signifierait que la Nouvelle-Calédonie échangerait un maître colonial contre un maître de facto en Chine.

Pour maintenir Goro à flot, le gouvernement français a signé des prêts d’environ 200 millions de dollars et allouera très probablement à peu près le même montant dans le budget de l’année prochaine.

« La poussée vers le nickel vert n’est pas seulement pour un avantage concurrentiel mondial », a déclaré Christopher Gygès, ministre de l’Économie, du Commerce extérieur et de l’Énergie de la Nouvelle-Calédonie. « Nous voulons également montrer que nous sommes des Européens avec les bonnes normes de travail et environnementales. »

M. Gygès, qui a milité contre l’indépendance de la Nouvelle-Calédonie, a ajouté : « Nous ne sommes pas la Chine, nous ne sommes pas l’Indonésie, nous ne sommes pas les Philippines. Nous sommes la France dans le Pacifique ».

La cargaison coloniale

Marie-Michèle Robert-Agourère, technicienne de laboratoire de Goro, est une figure de proue pour les bénéfices sociaux de la mine. Elle a grandi dans un village voisin. A voir aussi : Netflix est désormais plus cher que HBO Max. Le laboratoire est composé de huit femmes et de deux hommes, le genre de relation qu’un acheteur socialement responsable de Tesla pourrait aimer.

« Les gars n’aiment pas ça parce que ça demande beaucoup de finesse et de précision », a déclaré Mme Robert-Agourère à propos de son travail d’analyse des sédiments.

Selon Prony Resources, la mine aide à embaucher des Kanak qui, autrement, auraient du mal à trouver du travail. Environ 40 % des jeunes kanaks sont au chômage, selon les dirigeants politiques kanaks. Bien que les Kanaks puissent fréquenter les universités en France, peu d’autochtones ont des diplômes supérieurs.

La stratification raciale est évidente à Goro. M. Beurrier, le patron de Prony Resources, est blanc et a grandi en France. La plupart des cadres supérieurs de la mine sont blancs. Les chauffeurs et ouvriers sont majoritairement Kanak.

Depuis des siècles, le nickel est au centre de la politique en Nouvelle-Calédonie et Tesla va devoir composer avec cette histoire chargée de matières premières.

En 1774, James Cook, l’explorateur britannique, a navigué devant la baie de Prony, qui se trouve en face de la mine de Goro. Au milieu du XIXe siècle, la Nouvelle-Calédonie servait de colonie pénitentiaire aux Français et des géomètres ont découvert du nickel dans le sol.

Les colons français ont rapidement dépouillé les Kanaks de leurs terres tribales et les ont forcés à se réfugier dans des réserves. Des concessions minières ont été accordées aux colons blancs.

Les Français ont fait venir des mineurs d’Asie et d’autres îles du Pacifique, modifiant l’équilibre ethnique. En moins de 75 ans, la population kanak a diminué d’environ la moitié, en raison des maladies, des conflits et des dures réalités de la vie sous un régime colonial abusif.

Après le conflit armé en Nouvelle-Calédonie qui a fait des dizaines de morts dans les années 1980, Paris a promis le changement. Kanak s’est vu attribuer des parts importantes dans l’industrie du nickel. Mais ce n’est que cette année que l’usine de transformation de Goro est passée sous la propriété majoritaire des locaux.

Compte tenu de l’héritage environnemental et politique de Goro, il semble probable que les tensions reviendront dans la mine. Le nickel est trop imbriqué dans l’histoire raciale et coloniale du territoire.

Goro dépend toujours d’un processus intrinsèquement dangereux pour produire du nickel, cette combinaison d’acide et de boue sous une chaleur et une pression élevées. Tesla a noté dans son rapport sur la durabilité que les producteurs de métaux avec lesquels elle s’associe s’engagent dans une référence de l’industrie appelée l’Initiative pour une assurance minière responsable, qui couvre tout, de la gestion des déchets aux droits des peuples autochtones.

L’IRMA, comme on l’appelle, est plus stricte que n’importe quelle loi minière nationale. M. Beurrier a toutefois affirmé fin novembre n’en avoir jamais entendu parler.

Tesla pourrait même un jour se retirer de Goro s’il conçoit un moyen d’utiliser d’autres métaux dans ses batteries, réduisant ainsi sa dépendance au nickel et laissant Goro sans acheteur dominant exigeant les meilleures pratiques.

« Il n’est pas nécessaire que ce soit du nickel ou du cobalt », a déclaré le vice-président senior de Tesla, Drew Baglino, lors d’un appel aux résultats en octobre. « Il y a toujours une autre option. »

Les divisions persistantes de Goro ont mijoté lors d’une joyeuse occasion le mois dernier, le mariage de Sabrina Manique et Jacques Atti. Tous deux avaient travaillé à Goro, mais lors du récent conflit, M. Atti a contribué au blocus. Lorsque la mine a rouvert, il a refusé de retourner dans un endroit qu’il identifiait à l’oppression kanak. Mme Manique est retournée à Goro au volant d’un camion.

« Elle est libre de faire ce qu’elle veut et je ferai ce que je veux », a déclaré M. Atti le jour de son mariage.

Les invités au mariage étaient un mélange de ceux qui travaillaient à Goro et de ceux qui luttaient contre elle. Mais même ceux qui dépendent de la mine pour leur subsistance semblaient sceptiques quant à la possibilité que leurs terres tribales soient dévastées sans conséquences.

« Le nickel vert n’est pas vert pour nous », a déclaré Gilbert Atti, le frère du marié. « Dis à Tesla, cette grande entreprise américaine. »

Eric Lipton a contribué au rapport.